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L'infanterie belge fatiguée s'approche du front, 1914

L'infanterie belge fatiguée s'approche du front, 1914


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L'infanterie belge fatiguée s'approche du front, 1914

Ici, nous voyons une colonne d'infanterie belge à l'air fatigué s'approcher de la ligne de front lors des combats mobiles de 1914.


Congo Belge

Nos rédacteurs examineront ce que vous avez soumis et détermineront s'il faut réviser l'article.

Congo Belge, Français Congo Belge, ancienne colonie (coextensive avec l'actuelle République démocratique du Congo) en Afrique, dirigée par la Belgique de 1908 à 1960. Elle a été créée par le parlement belge pour remplacer l'ancien État indépendant du Congo, après l'indignation internationale suscitée par les abus il y a eu une pression pour la supervision et la responsabilité. L'attitude officielle belge était le paternalisme : les Africains devaient être soignés et formés comme s'ils étaient des enfants. Ils n'avaient aucun rôle dans la législation, mais les dirigeants traditionnels ont été utilisés comme agents pour collecter les impôts et recruter de la main-d'œuvre. Les dirigeants non coopératifs ont été déposés. À la fin des années 1950, lorsque la France et le Royaume-Uni travaillaient avec leurs colonies pour préparer l'indépendance, la Belgique présentait encore le Congo comme une terre idyllique de relations parents-enfants entre Européens et Africains.

Des sociétés privées européennes et américaines ont massivement investi au Congo belge après la Première Guerre mondiale. De grandes plantations (culture du coton, des palmiers à huile, du café, du cacao et du caoutchouc) et des fermes d'élevage ont été développées. À l'intérieur, de l'or, des diamants, du cuivre, de l'étain, du cobalt et du zinc ont été extraits. La colonie est devenue une importante source d'uranium pour les États-Unis pendant la Seconde Guerre mondiale. Les Africains travaillaient dans les mines et les plantations en tant que travailleurs sous contrat de quatre à sept ans, conformément à une loi adoptée en Belgique en 1922. Les routes, les voies ferrées, les stations électriques et les bâtiments publics ont été construits par le travail forcé.

La résistance africaine a défié le régime colonial dès le début. Une rébellion a éclaté dans plusieurs districts de l'est en 1919 et n'a été réprimée qu'en 1923. Des groupes religieux anti-européens étaient actifs dans les années 1920, notamment le Kimbanguisme et la Mission noire à l'ouest et Kitawala au sud-est. Les troubles ont augmenté dans les années de dépression (1931-1936) et pendant la Seconde Guerre mondiale. Parce que les associations politiques étaient interdites à l'époque, les réformateurs se sont organisés en clubs culturels comme Abako, une association Bakongo formée en 1950. Le premier parti politique congolais à l'échelle nationale, le Mouvement national du Congo, a été lancé en 1958 par Patrice Lumumba et d'autres dirigeants congolais. En janvier 1959, des émeutes éclatent à Léopoldville (aujourd'hui Kinshasa) après la tenue d'un rassemblement appelant à l'indépendance du Congo. Des altercations violentes entre les forces belges et les Congolais ont également eu lieu plus tard cette année-là, et la Belgique, qui soutenait auparavant que l'indépendance du Congo ne serait pas possible dans un avenir immédiat, a soudainement capitulé et a commencé à prendre des dispositions pour l'indépendance du Congo. Le Congo est devenu une république indépendante le 30 juin 1960.

Les rédacteurs de l'Encyclopaedia Britannica Cet article a été récemment révisé et mis à jour par Amy McKenna, rédactrice en chef.


Trêve de Noël : le front occidental en 1914

Fin décembre 1914, la Première Guerre mondiale faisait rage depuis près de cinq mois. Si quelqu'un avait vraiment cru que tout serait « fini d'ici Noël », il était clair qu'il s'était cruellement trompé. Avec la force de l'Allemagne impériale désormais évidente pour tous, il ne semblait y avoir aucune chance de victoire dans un avenir prévisible. À cette époque, les hommes commençaient, presque malgré eux, à gagner une sorte de respect à contrecœur pour leurs homologues qui rôdaient dans le no man's land. Ils subissaient le même temps épouvantable, les mêmes conditions de vie épouvantables et, après tout, ils avaient réussi à se battre jusqu'à l'arrêt absolu. Les rumeurs antérieures d'atrocités, de ruses fourbes et d'utilisation impitoyable de balles « dum-dum » s'étaient atténuées au fur et à mesure que l'on acquérait davantage d'expérience sur le pouvoir destructeur des balles à grande vitesse, des éclats d'obus et des fragments d'obus. La guerre était devenue la nouvelle réalité pour d'innombrables hommes, alors qu'ils étaient plongés dans les routines abrutissantes et les horreurs mortelles de la guerre des tranchées. Il ne semblait pas de répit en vue, mais il était essentiel de maintenir un haut niveau de vigilance, sinon les conséquences étaient souvent fatales.

Au milieu de la poursuite des combats, il y avait également des preuves croissantes dans certains secteurs localisés de la ligne que les deux parties se rapprochaient d'un modus vivendi qui a aidé à améliorer certains des pires aspects de la vie en tranchée. De nombreux Allemands parlaient anglais et un bon nombre de soldats allemands avaient vécu et travaillé en Grande-Bretagne avant la guerre. Parfois, il semblait presque naturel qu'une attitude de « vivre et laisser vivre » s'installe. L'heure du petit-déjeuner semblait plus calme, les pauses dans les latrines étaient respectées et les hommes engagés dans des tâches banales étaient laissés en paix. Les soldats badinaient dans le no man's land, et il y avait même des rumeurs de concours de tir informels sur des cibles impromptues affichées dans les tranchées des uns et des autres. Un tel comportement a attiré l'attention du général Sir Horace Smith-Dorrien, commandant du IIe Corps du Corps expéditionnaire britannique, qui a donné des ordres pour tenter d'éradiquer ces pratiques détendues :

L'expérience de cette guerre et de toutes les autres prouve sans aucun doute que les troupes dans les tranchées à proximité immédiate de l'ennemi glissent très facilement, si elles y sont autorisées, dans une théorie de la vie « vivre et laisser vivre ». Des ententes, qui s'apparentent presque à des armistices officieux, s'établissent entre nos troupes et l'ennemi, en vue de leur faciliter la vie. … L'attitude de nos troupes peut être facilement comprise et, dans une certaine mesure, suscite la sympathie. … Une telle attitude est cependant des plus dangereuses, car elle décourage l'initiative des commandants et détruit l'esprit offensif dans tous les rangs. … Relations amicales avec l'ennemi , armistices officieux… et l'échange de tabac et autres conforts, aussi tentants et parfois amusants soient-ils, sont absolument interdits.

Il est intéressant de noter le ton compréhensif pris dans cet ordre : Ce n'était pas la réaction instinctive du haut commandement de l'imagination populaire.

Le 24 décembre, il y a eu une forte gelée et il a commencé à neiger à certains endroits. Alors que l'eau gelait dans les tranchées autour de leurs pieds, les troupes semblaient avoir peu ou rien à espérer. Les célébrations de Noël en temps de paix semblaient un monde à part. Néanmoins, ce jour-là Leutnant Walther Stennes, du 16e régiment d'infanterie allemand, a remarqué un changement distinct dans le rythme de la guerre :

La veille de Noël à midi, le feu a complètement cessé. Nous avions reçu du courrier d'Allemagne… Quand le crépuscule est tombé, nous avons ouvert les colis et essayé d'être un peu comme à la maison, d'écrire des lettres. Bien sûr, il était inhabituel que le côté opposé ait également cessé le feu, car ils ont toujours maintenu des tirs de fusil clairsemés. Puis mon officier contrôlant les sentinelles est entré et a demandé : « Vous attendez-vous à une attaque surprise ? Parce que c'est très inhabituel la situation. J'ai dit : « Non, je ne pense pas. Mais de toute façon tout le monde est réveillé, personne ne dort et les sentinelles sont toujours de service. Donc je pense que ça va. » La nuit passa, [et] pas un seul coup de feu n'a été tiré.

Les Britanniques, eux aussi, étaient inondés de lettres et de colis contenant des cadeaux de chez eux. Il y avait même un cadeau spécial, commandé pour chaque soldat, provenant de la princesse Mary – une boîte contenant du tabac, des cigarettes ou des bonbons, entre autres éphémères, qui serait remise le jour de Noël aux troupes sur le terrain. Tout compte fait, il y avait une atmosphère étrange – une conscience que quelque chose était dans l'air. La question était, quoi ? Peut-être un geste d'amitié, mais tout aussi possible était une attaque mortelle soudaine pour capitaliser sur le genre de léthargie identifié par Smith-Dorrien. Alors qu'ils réfléchissaient, des images et des sons étranges émanaient des tranchées allemandes, comme le nota le soldat William Quinton, du 2e régiment du Bedfordshire :

Quelque chose en direction des lignes allemandes nous fit nous frotter les yeux et regarder à nouveau. Ici et là, apparaissant juste au-dessus de leur parapet, nous pouvions voir très faiblement ce qui ressemblait à de très petites lumières colorées… Nous étions très méfiants et discutions de cet étrange mouvement de l'ennemi, quand quelque chose d'encore plus étrange s'est produit. Les Allemands chantaient en fait ! Pas très fort, mais il n'y avait pas à s'y tromper... Soudain, à travers le no man's land enneigé, une voix forte et claire retentit, chantant les premières lignes de "Annie Laurie". Il était chanté dans un anglais parfait, et nous étions sous le charme.… Il nous semblait que la guerre s'était soudainement arrêtée !… Pas un son d'un ami ou d'un ennemi, et alors que les dernières notes s'éteignaient, une explosion spontanée d'applaudissements s'éleva de nos tranchées. . Bis! Bon vieux Fritz !

Il y a eu plusieurs rapports d'arbres érigés sur les lignes de front allemandes pour égayer la nuit sombre et misérable. Il était ironique que plusieurs coutumes de Noël « britanniques » très appréciées, notamment des arbres de Noël et des lumières colorées, aient été importées d'Allemagne à l'époque victorienne sous l'influence du prince consort Albert de Saxe-Cobourg et de Gotha. Dans certains secteurs, il n'y avait aucun doute sur l'intention amicale sous-jacente, et bientôt il y eut des manifestations fraternelles des deux côtés.

Les hommes qui ont pris l'initiative d'initier la trêve étaient des hommes courageux ou insensés. Se montrer au-dessus du parapet signifiait briser les habitudes enracinées des expériences douloureuses de la précision des tireurs d'élite. Pourtant, les signes distincts d'un dégel dans les relations ont signifié que certains hommes ont été tentés de tester les eaux malgré les risques évidents. À quoi ressemblaient vraiment leurs ennemis ? Étaient-ils vraiment de monstrueuses créations de propagande ou de simples soldats comme eux ? Pourtant, les risques étaient encore bien réels, comme illustré lorsque le sergent Frederick Brown, du 1/2nd Monmouthshire Regiment, a vu le sergent Frank Collins faire ses premiers pas dans le no man's land :

Vers 8 heures du matin, des voix pouvaient être entendues sur notre front droit, là où les tranchées se rejoignaient à environ 35 mètres l'une de l'autre, des têtes allemandes sont apparues, et bientôt nos camarades se sont montrés, et des salutations saisonnières ont été hurlées d'avant en arrière, de toute évidence Noël se sentant s'affirmer sur des deux côtés. Actuellement, un sergent Collins se tenait jusqu'à la taille au-dessus de la tranchée, agitant une boîte de Woodbines au-dessus de sa tête. Les soldats allemands lui ont fait signe de venir, et Collins est sorti et s'est dirigé à mi-chemin vers eux, faisant à son tour signe à quelqu'un de venir prendre le cadeau. Cependant, ils ont crié : « Prisonnier ! » et immédiatement Collins a légèrement reculé le chemin qu'il était venu. Soudain, un coup de feu retentit et le pauvre sergent retourna en titubant dans la tranchée, une balle dans la poitrine. Je peux encore entendre ses cris : "Oh, mon Dieu, ils m'ont tiré dessus !" et il mourut aussitôt. Inutile de le remarquer, chaque tête a disparu en un clin d'œil avec des sentiments très amers de notre part.

Ce n'était pas une occasion unique. Pourtant, malgré les risques évidents, les hommes étaient toujours tentés de s'approcher de leurs ennemis. Les individus sortiraient de la tranchée, puis y replongeaient, devenant progressivement plus audacieux. Comme le rappelle le soldat George Ashurst, du 2nd Lancashire Fusiliers :

Nous étions debout sur le parapet de tir et personne ne tirait. Alors un ou deux gars ont sauté sur le dessus… d'autres ont suivi, et nous étions des dizaines au sommet à l'arrivée… Certains Allemands sont venus à leur fil avec un journal qu'ils agitaient. Un caporal de notre compagnie s'y est lancé, est allé droit au fil, et les Allemands lui ont serré la main, lui ont souhaité "Joyeux Noël" et lui ont donné le papier…. C'était si agréable de sortir de cette tranchée d'entre eux deux murs d'argile et marcher et courir, c'était le paradis.

Bien que de telles ouvertures amicales et la fraternisation qui en résulte dans le no man's land ne soient pas universelles, il ne fait aucun doute qu'une bonne partie des bataillons britanniques en première ligne, en particulier dans les zones des III et IV Corps, ont été impliqués dans une certaine mesure. Certains officiers ont essayé de diriger ce qui s'est passé, mais la presse des événements les a rapidement emportés. L'un d'eux était le lieutenant Sir Edward Hulse, du 2e Scots Guards :

À 8 heures du matin, il n'y a eu aucun tir, à l'exception de quelques tirs sur notre gauche. A 8h30, je regardais dehors et j'ai vu quatre Allemands sortir de leurs tranchées et venir vers nous. …Je suis sorti seul et j'ai rencontré Barry, l'un de nos enseignes, qui sortait également d'une autre partie de la ligne. Au moment où nous sommes arrivés à eux, ils étaient aux trois quarts du chemin et beaucoup trop près de nos barbelés, alors je les ai reculés. Il s'agissait de trois simples soldats et d'un brancardier, et leur porte-parole a commencé par dire qu'il jugeait normal de venir nous souhaiter un joyeux Noël et qu'il nous faisait implicitement confiance pour maintenir la trêve.

La trêve qui s'étendait s'avéra être un processus organique, prenant son propre élan et s'étendant au-delà du contrôle des individus. Ce n'était ni planifié ni contrôlé, c'est juste arrivé. Qu'il en soit de même pour les deux parties était attesté par Leutnant Stennes :

Le tout était une action absolument spontanée. Même les officiers n'en savaient rien. Lorsque je me suis précipité hors de la pirogue, j'ai trouvé plusieurs membres de ma compagnie debout à l'air libre, saluant et disant: "Joyeux Noël!" De l'autre côté des indiens se levaient et faisaient signe de la main ! Les hommes avancèrent avec hésitation vers le milieu, hésitant d'abord, puis avançant librement, et au milieu du no man's land, ils se rencontrèrent, se serrèrent la main puis commencèrent à parler. Puis d'autres hommes sont sortis. Soudain, le no man's land était couvert de soldats indiens et allemands. J'ai rencontré des officiers anglais, nous nous sommes serré la main, offert des cigares et parlé autant que nous le pouvions. En tout cas, on s'est compris. Bien sûr, tout le monde n'était pas armé, pas même un couteau, qui était généralement distribué. Mais les sentinelles, elles, étaient de service, le fusil au poing, des deux côtés.

Il ne fait aucun doute que des précautions ont été prises dans les tranchées opposées contre la possibilité très réelle d'une trahison. Châtiés par la mort de leur camarade, de nombreux Monmouthshires resteraient sur leurs gardes contre toute autre « erreur » du genre de celle qui avait coûté la vie à Frank Collins.

L'idée que des matchs de football aient été joués entre les Britanniques et les Allemands dans le no man's land pendant la trêve s'est fortement imposée, mais la preuve semble un peu intangible. Pourtant, il existe plusieurs récits semi-réalisables, dont un entretien enregistré dans les années 1960 avec Leutnant Johannes Niemann, du 133e régiment saxon, qui a raconté une partie avec des Highlanders écossais dans le no man's land :

Un soldat écossais est apparu avec un ballon de football, qui semblait venir de nulle part, et quelques minutes plus tard un vrai match de football commençait… C'était loin d'être facile de jouer sur le sol gelé, mais nous avons continué, en respectant rigoureusement les règles, malgré le fait que cela n'a duré qu'une heure, et que nous n'avions pas d'arbitre. Un grand nombre de passes sont passés à côté, mais tous les footballeurs amateurs, bien qu'ils devaient être très fatigués, ont joué avec un enthousiasme énorme.… Mais après une heure de jeu, lorsque notre commandant en a entendu parler, il a envoyé y mettre un terme. Un peu plus tard, nous avons dérivé vers nos tranchées, et la fraternisation a pris fin. Le match s'est terminé sur un score de trois buts à deux en faveur de « Fritz » contre « Tommy ».

Bien sûr, tout le monde n'a pas été impliqué dans la trêve, et certains bataillons sont restés collectivement à l'écart. Le soldat Clifford Lane et ses camarades du 1er Hertfordshire Regiment n'étaient tout simplement pas d'humeur à une trêve :

Lorsqu'il est relevé par une autre section après la tombée de la nuit, [nous] retourné à la tranchée avant, trempé jusqu'à la taille et enduit de boue… Nous étions maintenant prêts à profiter de ce que les journaux anglais ont décrit comme notre dîner de Noël ! Cela se composait du bœuf d'intimidation habituel et de biscuits durs avec l'ajout d'un morceau de pudding de Noël froid de la taille d'une balle de tennis. Il n'y a même pas eu de problème de rhum ! La nuit était complètement silencieuse à part les coups de fusil occasionnels tirés par une sentinelle nerveuse, mais vers minuit, il semblait y avoir une certaine agitation dans les tranchées ennemies, et peu de temps après, une lanterne chinoise s'éleva au-dessus du parapet ennemi et cria : « Zum wohl !" [Tchin Tchin] ont été entendus. On nous a immédiatement ordonné d'ouvrir le feu, et ainsi ce qui était sans aucun doute un geste amical a été brutalement repoussé.

Cette attitude hostile était le cas lorsque les bataillons britanniques faisaient face à des unités prussiennes, qui étaient généralement considérées comme des adversaires beaucoup plus dangereux que les Saxons ou les Westphaliens. En fait, le I Corps du général Douglas Haig n'a pas été affecté par la trêve, tout comme la plupart du II Corps de Smith-Dorrien.

La trêve a duré un temps variable. Dans certaines régions, c'était juste la veille de Noël ou le jour de Noël lui-même. Mais ailleurs, la trêve dura plusieurs jours. En effet, une fois la trêve établie, le nouveau statut a rapidement atteint une étrange « normalité » pour les participants. Cependant, d'autres motivations se cachaient sous la surface, alors que les deux parties saisissaient l'opportunité d'apporter des matériaux de construction et se mettaient au travail pour améliorer leurs tranchées désolées. Hulse était typique de cette approche pragmatique :

Nous avons amélioré nos pirogues, en avons recouvert de nouvelles et avons effectué de nombreux travaux très utiles pour augmenter notre confort. Dès qu'il faisait nuit, j'ai engagé toute ma compagnie à améliorer et refaire nos enchevêtrements de barbelés tout le long de ma façade et j'ai fait sortir mes éclaireurs devant les groupes de travail, pour éviter toute surprise mais pas un coup de feu, et nous terminé un vrai bon obstacle sans être inquiété.

Il est crucial de réaliser que pour la grande majorité des participants, la trêve de Noël de 1914 était une question de commodité et de sentiment larmoyant. Cela n'a pas marqué une floraison profonde de l'esprit humain s'élevant contre la guerre ni signifié des émotions politiques anti-guerre prenant racine dans les rangs. La trêve a simplement permis aux soldats de fêter Noël dans un environnement plus libre, plus jovial et surtout plus sûr, après tous les tourments épuisants qu'ils avaient endurés. Cela leur a également permis de satisfaire leur curiosité naturelle les uns envers les autres. Enfin, il leur a permis d'effectuer des travaux de construction vitaux, ce qui aurait été presque impossible sous la menace constante de tireurs d'élite.

Dans ces conditions, la trêve ne pouvait durer. C'était une rupture avec la réalité, pas l'aube d'un nouveau monde pacifique et courageux. La fin progressive de la trêve reflétait le début – c'était aussi une entreprise dangereuse, où une erreur pouvait coûter des vies si la fusillade s'ouvrait alors que des hommes rôdaient encore entre les tranchées. Pour le capitaine Charles Stockwell, du 2e Royal Welsh Fusiliers, la trêve a pris fin tôt le lendemain de Noël et la transition a été gérée avec une courtoisie consommée.

Pas un coup de feu toute la nuit : nos hommes ont chanté, idem pour l'ennemi. Il a joué le jeu et n'a jamais essayé de toucher son fil ou quoi que ce soit.À 8 h 30, j'ai tiré trois coups de feu en l'air et j'ai dressé un drapeau avec « Joyeux Noël » dessus, et j'ai grimpé sur le parapet. Il a mis une feuille avec, "Merci" dessus, et le capitaine allemand est apparu sur le parapet. Nous nous sommes tous les deux inclinés, salués et descendus dans nos tranchées respectives : il a tiré deux coups de feu en l'air et la guerre a repris !

Bientôt la guerre avait repris son emprise sur l'ensemble du secteur britannique. Quand il s'agissait de cela, les troupes sont retournées à la guerre assez volontiers. Beaucoup se seraient en effet réjouis de la fin de la guerre, mais ils se tenaient toujours aux côtés de leurs amis, leurs camarades, dans la ligne, toujours prêts à accepter les ordres de leurs sous-officiers et officiers, toujours prêts à tuer des Allemands. C'est ce dernier point qui doit faire réfléchir ceux qui pensent que la trêve a été une sorte d'épiphanie morale. Si c'était vrai, alors c'était de courte durée et superficiel même après avoir rencontré et « mis un visage » sur leurs ennemis, le soldat britannique moyen était plus que disposé à leur tirer dessus au moment où la trêve était terminée. La Belgique et une bonne partie du nord de la France étaient encore occupées. L'agression allemande n'avait visiblement pas diminué. Les Allemands et les Français étaient toujours impliqués dans ce qu'ils percevaient comme une guerre de survie nationale. En tant que telle, la trêve n'avait rien changé et ne signifiait rien.

Peter Hart est historien oral de l'Imperial War Museum de Londres. Il est auteur de La grande Guerre (2013) Gallipoli (2011) La Somme : l'heure la plus sombre du front occidental (2009) et 1918 : Une victoire très britannique (2008).

Publié à l'origine dans le numéro de janvier 2015 de Histoire militaire. Pour vous abonner, cliquez ici.


Révolution sur le front occidental

Le front occidental a longtemps été synonyme de futilité et d'impasse. Pourtant, soutient Nick Lloyd, les grandes batailles de 1914-18 ont déclenché une période d'énormes innovations - une période qui a finalement inauguré une nouvelle ère de guerre.

Ce concours est maintenant terminé

Publié : 11 mars 2021 à 15h52

Le front occidental occupe une place fixe et immuable dans notre mémoire de la Première Guerre mondiale. C'est synonyme de tranchées et de combats sanglants et futiles, lieu de barbelés et de gaz toxiques, de batteries d'artillerie et de mitrailleuses en masse, de boue et de sang. C'est là que les armées d'Allemagne et de France, du Royaume-Uni et d'Amérique (aux côtés d'une multitude de puissances mineures et de possessions coloniales) ont placé la majeure partie de leur force militaire et où elles ont subi la majorité de leurs pertes. Cette arène de combat a laissé un héritage de commémoration et de souvenir qui continue d'influencer nos attitudes face à la guerre à ce jour.

Que le front occidental ait été le théâtre le plus important de la Première Guerre mondiale ne fait certainement aucun doute. La victoire alliée en France et en Belgique a assuré que l'Allemagne ne pouvait pas gagner la guerre (malgré la défaite de la Russie sur le front oriental et de la Serbie dans les Balkans) et que les Britanniques, les Français et les Américains continueraient à façonner le règlement d'après-guerre à Versailles.

Mais quoi est La réputation d'impasse et de futilité du front occidental est sujette à débat. Je dirais que, loin d'être une arène éculée et immuable dépourvue de stratégie ou d'innovation, les batailles livrées en France et en Belgique ont connu un degré étonnant de changement et de développement – ​​tant du côté allemand que du côté allié. Le front occidental était un chaudron de guerre dans lequel la guerre moderne a été forgée.

Aller au sol

Le problème central sur le front occidental entre 1914 et 1918 était le rapport entre la puissance de feu et l'espace. Les armées de 1914 possédaient des armes d'une puissance énorme : artillerie à tir rapide, fusils modernes à chargeur et mitrailleuses, mais seulement une capacité limitée à se déplacer rapidement lorsqu'elles quittaient leurs têtes de ligne. Bien que la manœuvre soit possible, une fois que les armées ont été engagées dans le combat, l'infanterie est rapidement allée au sol et a commencé à creuser des tranchées ou des foxholes pour échapper à la zone meurtrière balayée par le feu entre les deux forces. Cela a créé un problème majeur pour les commandants qui devaient passer à l'offensive pour gagner la guerre.

À la fin de 1914, les commandants des deux camps étaient convaincus que la guerre des tranchées pouvait être secouée, mais ils sous-estimaient exactement ce qu'il faudrait pour y parvenir. L'armée française a attaqué tout au long de l'hiver 1914 et du printemps 1915, poussant en avant dans une vaine tentative de briser la ligne allemande en deux.

C'est en Champagne (nord-est de la France) que s'élaborent les méthodes tactiques de base des trois prochaines années. L'infanterie attaquante tenterait d'abord de se rapprocher des positions ennemies en creusant des sèves avant qu'un furieux bombardement d'artillerie ne soit tiré. Le bombardement préliminaire augmenterait dans ce que les Allemands appelaient trommelfeuer (« tir de tambour ») avant que l'infanterie n'aille « au-dessus ». Mais trop souvent l'artillerie ne faisait pas son travail, soit parce qu'elle n'était pas assez lourde (manque d'obusiers combiné au fait que les obus explosifs n'étaient toujours pas disponibles en grand nombre), soit parce qu'elle était imprécise, laissant l'infanterie exposés à une grêle de tirs de fusils et de mitrailleuses une fois qu'ils ont quitté leurs tranchées.

Certains espéraient éviter ce problème en utilisant de nouvelles armes (l'armée allemande a déployé des gaz toxiques à Langemarck près d'Ypres en avril 1915), ou en évitant complètement le front occidental (comme la tentative de sortir l'empire ottoman de la guerre à Gallipoli) .

L'armée française avait peu d'options à faire non plus, alors mise sur la concentration de ses forces aux points cruciaux et le raffinement de ses méthodes d'attaque. Cela faillit réussir à la crête de Vimy le 9 mai 1915, lorsque les dernières techniques d'enregistrement de l'artillerie, les « barrages rampants » et les tactiques d'infanterie basées sur l'infiltration, brisèrent la ligne et permirent aux troupes d'assaut françaises de s'emparer de leurs objectifs. Mais l'effraction n'a pas pu être exploitée et les réserves ont mis trop de temps à monter au front, permettant aux réserves allemandes de sceller la pénétration et de la pulvériser à coups d'obus.

Un cauchemar de barbelés

Dès que les Alliés ont développé de nouvelles méthodes d'attaque, les défenseurs ont travaillé sur des contre-mesures. « La principale caractéristique des attaques françaises était une préparation d'artillerie irrésistible, défiant toute description, dirigée contre cette partie de la ligne qu'ils avaient l'intention de briser », note un rapport allemand de 1915. Parce que le feu de l'artillerie française devenait si intense, les positions avancées allemandes furent bientôt réduits à « un peu plus qu'un amas de ruines ». Il fallait donc « non pas une ou même plusieurs lignes de défense fixes, mais une zone fortifiée qui permette une certaine liberté d'action, afin de tirer le meilleur parti de tous les avantages offerts par la configuration du terrain, et tous les inconvénients pourraient être surmontés dans la mesure du possible ». Le front ouest devenait maintenant plus épais et plus profond – un cauchemar de sacs de sable, de barbelés et de fortifications.

À la fin de 1915, les commandants français comprennent parfaitement les dilemmes auxquels ils sont confrontés et la difficulté de réaliser la grande percée qui rétablira la guerre de mouvement. Le général Philippe Pétain, futur commandant en chef, notait (en novembre 1915) comment les opérations actuelles avaient « démontré la difficulté, sinon l'impossibilité, dans notre état actuel d'armement, notre mode de préparation et de forces opposées, de prendre successivement positions ennemies en une seule vague ». La seule chose à faire était de mener une série d'attaques séparées impliquant « une utilisation considérable de la main-d'œuvre » et une « dépense sans précédent de munitions » pour ronger progressivement les lignes ennemies. Il combattrait le feu par le feu et opérait d'une manière avouée attritionnelle, se passant de l'idée d'une percée.

Ces dilemmes se sont poursuivis en 1916 - une année définie par les batailles jumelles de Verdun et de la Somme, qui sont devenues le symbole de la guerre des tranchées dans toute son horreur. Les massacres de masse se sont concentrés sur une petite zone du front avec des tirs d'artillerie si intenses que ces champs de bataille ont été réduits à un paysage lunaire de tranchées remplies de boue.

L'attaque allemande de Verdun en février 1916 fut probablement la première bataille moderne au monde, au cours de laquelle des avions allemands (notamment le Fokker Eindecker) a pris le contrôle de l'air avant l'attaque. Les troupes allemandes ont avancé (portant maintenant des casques d'acier nouvellement sortis) après le bombardement le plus meurtrier jamais vu, avec l'intention d'occuper le terrain qui avait été rasé par les tirs d'obus. Bien que la ligne française s'effondre, des réserves affluent dans le secteur et un équilibre sanglant s'ensuit.

Diverses tentatives ont été faites pour sortir de l'impasse en 1916. L'Allemagne a utilisé du phosgène (pouvant pénétrer dans les masques à gaz français), a envoyé des équipes de lance-flammes et a même déployé ses obusiers super lourds de 420 mm "Big Bertha" - le tout dans le but de paralyser l'armée française. Les Français ont répondu à la fois au sol et dans les airs. Au début de l'été, ils avaient arraché le contrôle de l'air à l'Allemagne avec une nouvelle génération d'avions, dont le monoplan Morane-Saulnier et le Nieuport XI Bébé, qui ont été regroupés en escadrons de chasse spéciaux et chargés de monter des patrouilles offensives.

Les Français bénéficiaient également d'une mobilisation industrielle rapide et pouvaient désormais tirer des centaines de milliers d'obus chaque jour. Le 24 octobre, ils reprennent le fort de Douaumont (qui était tombé en février) après avoir tiré un demi-million d'obus et coordonné leur infanterie avec l'appui aérien dans une impressionnante attaque coup sur coup.

Un manque de "chance"

Les Britanniques sont également passés par le même processus d'essais et d'erreurs que les Français avaient subi. Malgré quelques résultats prometteurs lors des batailles de 1915, à Neuve Chapelle et à Loos, l'attaque de la Somme en juillet 1916 était la première fois que les Britanniques montaient une offensive à grande échelle – tentant de briser la ligne d'une manière que la plupart des commandants français avait déjà abandonné. Mais faute de compétence ou de technologie (les canons britanniques étaient souvent inexacts, les obus étaient en proie à une fabrication de mauvaise qualité et il n'y avait pas assez d'explosifs puissants), le résultat fut le pire jour de l'histoire de l'armée britannique (1er juillet 1916). Bataillon après bataillon attaquèrent les tranchées allemandes, mais trouvèrent les défenses intactes, les fils non coupés et les défenseurs battus, mais toujours pleins de combat.

Un observateur français a regretté que les causes de l'échec étaient « une mauvaise préparation de l'artillerie » et la « négligence de nettoyer les tranchées ennemies après les premières vagues d'assaut » avait avancé. « Les Britanniques, a-t-il conclu, n'ont pas encore le truc. »

Il a fallu des mois avant que les Britanniques obtiennent le « chic ». Les combats sur la Somme se sont poursuivis tout l'été et l'automne, et bien que les performances britanniques se soient améliorées (notamment dans leur utilisation de l'artillerie), c'est l'arrivée des chars en septembre qui a semblé offrir une nouvelle façon de briser l'emprise de la guerre des tranchées. Ces véhicules blindés étaient lents et vulnérables aux canons de campagne, mais ils ont eu un impact immédiat, aidant les divisions britanniques à avancer et présentant aux défenseurs un autre problème important.

Ce mois-là, l'un des plus hauts commandants d'Allemagne, le prince héritier Rupprecht, a noté que l'armée était épuisée par "des combats prolongés et épuisants". L'Allemagne était auparavant "inférieure à celle de l'ennemi en termes de taille" mais "de loin supérieure en termes de qualité". Mais cela avait maintenant changé, en raison du grand nombre de victimes qui avaient vidé ses armées et lui laissaient un problème croissant de moral bas et de défaitisme.

Désormais condamné à la défensive, il ne semblait guère y avoir d'autre issue que d'espérer qu'une autre arme miracle, la guerre sous-marine sans restriction (qui commença le 1er février 1917), étranglerait d'une manière ou d'une autre les Alliés avant qu'elle ne succombe.

En 1917, les Allemands trouvaient de plus en plus difficile la défense sur le front ouest. Bien que l'année ait bien commencé avec l'échec de l'offensive de Nivelle en avril (au cours de laquelle une série d'attaques françaises trop ambitieuses sur un mauvais terrain a échoué), la disparité croissante entre les armées alliées inondées de canons, d'obus et de chars, et une armée allemande de plus en plus élimée, était une dure.

L'Allemagne a continuellement amélioré ses tactiques défensives, élargissant encore la "zone" défensive et aspirant les Britanniques et les Français, avant de les frapper avec des contre-attaques par l'arrière. Mais le coût de cette opération augmentait. L'équipe de commandement allemande de Paul von Hindenburg et d'Erich Ludendorff a reconnu qu'une refonte radicale de l'industrie était nécessaire s'ils voulaient se procurer les armes dont ils avaient besoin. « Les gens – ainsi que les chevaux – doivent de plus en plus être remplacés par des machines. »

Malgré l'épuisement croissant et la diminution des ressources humaines, les Alliés ont continué à perfectionner leurs tactiques offensives tout au long de 1917. À l'été, la combinaison d'artillerie lourde, de formations d'infanterie intelligentes et flexibles, de nouveaux chars et de la présence d'avions (fournissant la reconnaissance et le repérage, et bombardant et mitraillant occasionnellement des cibles au sol), a permis aux Alliés de pénétrer dans toutes les positions allemandes qu'ils voulaient attaquer, d'infliger des pertes dommageables à leurs adversaires et de conserver leurs gains.

L'attaque française de La Malmaison en octobre 1917 est typique de cette nouvelle approche. Forteresse abandonnée située sur la crête du Chemin des Dames, Malmaison a été prise après un bombardement de six jours qui comprenait l'utilisation d'« obus spéciaux » (phosgène et phosphore) tiré contre des batteries de canons allemandes, les saturant de poison.

Bien que le terrain soit difficile, un paysage lunaire à l'envers, l'infanterie a pris ses objectifs à temps. « C'est affreux », se souvient un vétéran. « Tout est dévasté, nous trébuchons dans d'énormes cratères, des cadavres allemands partout, mis en pièces, d'autres par le gaz, mourants. C'est affreux, mais superbe. »

Le dernier lancer de dés

Tout a bouclé la boucle pour la dernière année, 1918. La Russie étant vaincue, le commandement suprême allemand a décidé de tout miser sur une attaque décisive à l'ouest. C'était le dernier coup de dés. Massant 77 divisions le long du secteur d'attaque, soutenu par 6 400 canons, Ludendorff pariait sur la rupture du front, séparant les Britanniques des Français, remontant la ligne, puis obligeant les Alliés à demander la paix.

C'était un plan audacieux et époustouflant. Tout ce qui avait été appris de quatre années de guerre serait mis en œuvre. Un bombardement de cinq heures, explosif et gazeux, neutraliserait les positions ennemies, interférerait avec leur artillerie, et désorienterait tellement les défenseurs qu'ils ne pourraient pas résister correctement. Les divisions allemandes ont subi un processus incessant d'entraînement et de préparation à l'assaut. Des stormtroopers d'élite mèneraient l'attaque, contournant les centres de résistance pour semer le chaos à l'arrière de l'ennemi.

L'ouverture de l'offensive allemande du printemps le 21 mars 1918 a inauguré une série de batailles massives qui ne cesseront qu'avec l'armistice de novembre 1918. Les trois armées allemandes attaquantes ont percé les lignes alliées étirées sur la Somme, menaçant de séparer les Britanniques et les Français armées, et infligeant des pertes terribles. Peut-être jusqu'à 21 000 soldats britanniques ont été faits prisonniers le 21 mars, et avec les Alliés dans le désarroi, le moment de la victoire allemande semblait proche.

Face à ce qui semblait être une défaite imminente, les Britanniques et les Français ont convenu de nommer le général Ferdinand Foch commandant suprême afin de coordonner leurs efforts pour défendre Amiens, où leurs deux armées se sont jointes.

L'armée allemande avait maîtrisé les techniques nécessaires pour percer un réseau de tranchées, combinant artillerie, infanterie et puissance aérienne, avec un effet impressionnant, mais ils manquaient de soutien logistique pour soutenir une si grande offensive au cours des jours suivants, et avaient peu de moyens de déplacer leurs troupes autour du champ de bataille rapidement. Le résultat fut des gains initiaux impressionnants (comme en témoignent les attaques du 9 avril, du 27 mai et du 9 juin 1918) qui se sont avérés plus difficiles à reproduire à mesure que les réserves alliées arrivaient, ce qu'elles faisaient maintenant à grande vitesse. À l'été 1918, les États-Unis (qui étaient entrés en guerre en avril 1917) étaient enfin en mesure de déployer une main-d'œuvre importante sur le front occidental, renversant ainsi le cours de la guerre.

Tous les éléments de la guerre interarmes qui définiraient le XXe siècle – infanterie, artillerie, blindés et puissance aérienne – étaient réunis à l'été 1918. La contre-attaque franco-américaine sur la Marne le 18 juillet arracha l'initiative. de l'armée allemande et a inauguré la phase finale de la guerre. Désormais, les horreurs de la guerre des tranchées avaient été bannies alors qu'un nouveau type de combat faisait son apparition : plus mobile et plus décisif.

Utilisant une attaque surprise de chars - menée par le nouveau Renault FT-17, le premier char moderne avec une tourelle tournante - les divisions françaises et américaines se sont lancées contre les lignes allemandes et ont fait 20 000 prisonniers en quelques heures. Par la suite, un rapport allemand notait tristement : « Les chars, employés en nombre jamais connu auparavant et bien mieux développés techniquement, roulaient devant l'infanterie en longues lignes connectées. Notre défense n'était pas adaptée à cet emploi de masse sur un large front et n'était efficace que par endroits. Les événements du 18 juillet ont été « un tournant dans l'histoire de la guerre mondiale ».

Au cours des trois mois suivants, les armées alliées ont monté une avance finale qui a mené l'armée allemande à la défaite. La victoire avait été le résultat de l'une des transformations technologiques et tactiques les plus impressionnantes et les plus conséquentes de l'histoire de la guerre.

La chair humaine avait été remplacée par la technologie et l'industrie. Une naissance violente et sanglante d'une nouvelle ère de la guerre avait eu lieu à des mondes loin du champ de bataille bidimensionnel de 1914. Le front occidental mérite d'être rappelé non pas comme une arène immuable de futilité, mais comme un moment radical de l'histoire.

Nick Lloyd est lecteur d'histoire militaire et impériale au King's College de Londres. Son dernier livre, Le front occidental : une histoire de la Première Guerre mondiale, est publié par Penguin Books en mars


C'est ainsi que s'est déroulée la trêve de Noël sur le front occidental en 1914

Fin décembre 1914, la Première Guerre mondiale faisait rage depuis près de cinq mois. Si quelqu'un avait vraiment cru que tout serait « fini d'ici Noël », il était clair qu'il s'était cruellement trompé. Avec la force de l'Allemagne impériale désormais évidente pour tous, il ne semblait y avoir aucune chance de victoire dans un avenir prévisible. À cette époque, les hommes commençaient, presque malgré eux, à gagner une sorte de respect à contrecœur pour leurs homologues qui rôdaient dans le no man's land. Ils subissaient le même temps épouvantable, les mêmes conditions de vie épouvantables et, après tout, ils avaient réussi à se battre jusqu'à l'arrêt absolu. Les rumeurs antérieures d'atrocités, de ruses fourbes et d'utilisation impitoyable de balles « dum-dum » s'étaient atténuées au fur et à mesure que l'on acquérait davantage d'expérience sur le pouvoir destructeur des balles à grande vitesse, des éclats d'obus et des fragments d'obus. La guerre était devenue la nouvelle réalité pour d'innombrables hommes, alors qu'ils étaient plongés dans les routines abrutissantes et les horreurs mortelles de la guerre des tranchées.Il ne semblait pas de répit en vue, mais il était essentiel de maintenir un haut niveau de vigilance, sinon les conséquences étaient souvent fatales.

Au milieu de la poursuite des combats, il y avait également des preuves croissantes dans certains secteurs localisés de la ligne que les deux parties se rapprochaient d'un modus vivendi qui a aidé à améliorer certains des pires aspects de la vie en tranchée. De nombreux Allemands parlaient anglais et un bon nombre de soldats allemands avaient vécu et travaillé en Grande-Bretagne avant la guerre. Parfois, il semblait presque naturel qu'une attitude de « vivre et laisser vivre » s'installe. L'heure du petit-déjeuner semblait plus calme, les pauses dans les latrines étaient respectées et les hommes engagés dans des tâches banales étaient laissés en paix. Les soldats badinaient dans le no man's land, et il y avait même des rumeurs de concours de tir informels sur des cibles impromptues affichées dans les tranchées des uns et des autres. Un tel comportement a attiré l'attention du général Sir Horace Smith-Dorrien - commandant du IIe corps de la Force expéditionnaire britannique - qui a donné des ordres pour tenter d'éradiquer ces pratiques détendues :

L'expérience de cette guerre et de toutes les autres prouve sans aucun doute que les troupes dans les tranchées à proximité immédiate de l'ennemi glissent très facilement, si elles y sont autorisées, dans une théorie de la vie « vivre et laisser vivre ». Des ententes — qui s'apparentent presque à des armistices officieux — s'établissent entre nos troupes et l'ennemi, en vue de rendre la vie plus facile. … L'attitude de nos troupes se comprend aisément et suscite dans une certaine mesure la sympathie. … Une telle attitude est cependant des plus dangereuses, car elle décourage l'initiative des commandants et détruit l'esprit offensif dans tous les rangs. … Les relations amicales avec l'ennemi, les armistices officieux … et l'échange de tabac et autres conforts, aussi tentants et parfois amusants soient-ils, sont absolument interdits.

Il est intéressant de noter le ton compréhensif pris dans cet ordre : Ce n'était pas la réaction instinctive du haut commandement de l'imagination populaire.

Le 24 décembre, il y a eu une forte gelée et il a commencé à neiger à certains endroits. Alors que l'eau gelait dans les tranchées autour de leurs pieds, les troupes semblaient avoir peu ou rien à espérer. Les célébrations de Noël en temps de paix semblaient un monde à part. Néanmoins, ce jour-là Leutnant Walther Stennes, du 16e régiment d'infanterie allemand, a remarqué un changement distinct dans le rythme de la guerre :

La veille de Noël à midi, le feu a complètement cessé. Nous avions reçu du courrier d'Allemagne. … À la tombée de la nuit, nous avons ouvert les colis et essayé d'être un peu comme à la maison : écrire des lettres. Bien sûr, il était inhabituel que le côté opposé ait également cessé le feu, car ils ont toujours maintenu des tirs de fusil clairsemés. Puis mon officier contrôlant les sentinelles est entré et a demandé : « Vous attendez-vous à une attaque surprise ? Parce que c'est très inhabituel la situation. J'ai dit : « Non, je ne pense pas. Mais de toute façon tout le monde est réveillé, personne ne dort et les sentinelles sont toujours de service. Donc je pense que ça va. » La nuit passa, [et] pas un seul coup de feu n'a été tiré.

Les Britanniques, eux aussi, étaient inondés de lettres et de colis contenant des cadeaux de chez eux. Il y avait même un cadeau spécial, commandé pour chaque soldat, provenant de la princesse Mary - une boîte contenant du tabac, des cigarettes ou des bonbons, entre autres éphémères, qui serait distribuée le jour de Noël aux troupes sur le terrain. Tout compte fait, il y avait une atmosphère étrange - une conscience que quelque chose était dans l'air. La question était, quoi ? Peut-être un geste d'amitié, mais tout aussi possible était une attaque mortelle soudaine pour capitaliser sur le genre de léthargie identifié par Smith-Dorrien. Alors qu'ils réfléchissaient, des images et des sons étranges émanaient des tranchées allemandes, comme le nota le soldat William Quinton, du 2e régiment du Bedfordshire :


Les chars et la Première Guerre mondiale

Le char a joué un rôle intéressant dans la Première Guerre mondiale. Le char a été utilisé pour la première fois lors de la bataille peu connue de Flers. Il fut ensuite utilisé avec moins de succès lors de la bataille de la Somme. Bien que le char n'ait pas été fiable – comme on pourrait s'y attendre d'une nouvelle machine – il a fait beaucoup pour mettre fin aux horreurs de la guerre des tranchées et a ramené une certaine mobilité sur le front occidental.

Un char de la Première Guerre mondiale

L'idée du char est née d'un développement de véhicules agricoles capables de traverser facilement des terres difficiles en utilisant des chenilles. Cependant, la hiérarchie de l'armée britannique était dominée par des officiers des différents régiments de cavalerie qui existaient. Au début de la Première Guerre mondiale, le premier engagement entre les Britanniques et les Allemands avait impliqué la cavalerie près de Mons. Cela semblait souligner l'importance de ces régiments. Cependant, la guerre des tranchées avait rendu caduque l'usage de la cavalerie. Les combats de cavalerie menés dans la boue se sont avérés très coûteux et d'un point de vue militaire, sans espoir. Malgré ce fait apparemment évident, les commandants militaires supérieurs étaient hostiles à l'utilisation de véhicules blindés, car ils auraient contesté l'utilisation de la cavalerie sur le terrain.

Le chef de file à l'appui du char était le lieutenant-colonel Ernest Swinton. En 1914, il avait proposé le développement d'un nouveau type de véhicule de combat. En fait, c'est une idée fausse commune qu'aucun véhicule de combat n'existait en août 1914. Les Allemands, les Britanniques, les Autrichiens, les Russes et les Français avaient tous des véhicules de combat blindés qui pouvaient combattre sur un terrain « normal ». Mais ces véhicules ne pouvaient pas faire face aux tranchées qui devaient bientôt dominer le front occidental. Les véhicules à chenilles Caterpillar étaient déjà en France car les Britanniques les utilisaient comme tracteurs à canon lourd.

Swinton avait reçu un certain soutien de la part des autorités, mais de nombreux membres de l'état-major général de l'armée étaient profondément méfiants. Swinton avait besoin d'un exemple de la machine qui, selon lui, modifierait la guerre sur le front occidental. Le 9 juin 1915, un accord a été conclu sur ce que devrait être la nouvelle arme. Cela devrait:

  • Avoir une vitesse de pointe de 4 mph sur un terrain plat
  • La capacité de tourner brusquement à vitesse maximale
  • La capacité d'escalader un parapet de 5 pieds
  • La capacité de franchir un écart de huit pieds
  • Un rayon de travail de 20 miles
  • Un équipage de dix hommes avec deux mitrailleuses à bord et un canon d'artillerie légère.

Un partisan de la nouvelle arme potentielle était Winston Churchill. Cependant, à la fin de 1915, son nom n'était pas tenu en haute estime en raison du fiasco de Gallipoli.

Alors que l'impasse sur le front occidental continuait, la recherche d'une arme capable de briser ce manque de mobilité devenait de plus en plus intense. La plupart des conceptions originales étaient basées sur des conceptions de la société de tracteurs Holt. Cependant, leurs véhicules ont été conçus pour fonctionner sur des terres boueuses, mais pas dans le paysage agité du front occidental. Le premier « réservoir » à avoir une forme de chenille était un véhicule conçu par le lieutenant W Wilson et William Tritton appelé « Little Willie ». "Little Willie" n'a jamais été conçu pour se battre mais pour servir de modèle de développement. "Little Willie" est devenu "Big Willie" qui a commencé à ressembler au premier Mark 1 vu sur la photo. "Big Willie" était de forme rhomboïde et avait des canons montés dans des ampoules sur les côtés de la coque.

L'échec militaire de Gallipoli avait repoussé l'accent de la guerre sur le front occidental – sur les tranchées et l'absence de mouvement. Par conséquent, toute nouvelle arme qui pourrait sembler capable de mettre fin à cette impasse était susceptible d'être mieux reçue que par le passé.

Le début de vie du char ne présageait rien de bon. Le premier modèle est sorti de l'usine le 8 septembre 1915. Le 10 septembre, sa chenille s'est détachée. La même chose s'est produite le 19 septembre alors que des représentants du gouvernement regardaient. Cependant, ces fonctionnaires ont été impressionnés car ils savaient que toute nouvelle arme aurait des problèmes de démarrage et ils ont reconnu le potentiel de la nouvelle arme. Sa principale faiblesse était le système de chenilles. Tritton et Wilson ont conçu une nouvelle version plus fiable et le 29 septembre, une réunion a eu lieu à Londres qui a recommandé que la nouvelle arme ait un blindage frontal de 10 mm et un blindage latéral de 8 mm. Il y aurait un équipage de huit et les gros canons seraient des canons navals de 57 mm montés sur les côtés. Le véhicule aurait une vitesse de 4 mph. "Big Willie" a couru avec ces spécifications pour la première fois le 16 janvier 1916. Churchill avait directement contacté Haig pour le convaincre de l'utilité de la nouvelle arme. Haig a envoyé un major, Hugh Elles, pour en savoir plus sur la machine et il a fait rapport favorablement à Haig.

Le 29 janvier 1916, "Big Willie" a effectué sa première grande manifestation - dans le plus grand secret. Le 2 février, Kitchener, Lloyd George et McKenna, le chancelier de l'Échiquier, ont assisté à une autre manifestation. C'est lors de cette réunion que Kitchener a décrit « Big Willie » comme un « joli jouet mécanique ». Cependant, des proches de Kitchener ont déclaré qu'il avait dit cela comme un moyen de provoquer "l'équipe de chars" à défendre leur création, c'est-à-dire qu'il était délibérément provocateur pour voir quelle réponse il a obtenu. Quoi qu'il en soit, au 12 février, 100 "Big Willies" avaient été commandés par le ministère des Munitions.

Le développement du char par rapport à d'autres armes a été remarquablement rapide - un témoignage de l'équipe entourant l'arme et de la motivation de Wilson et Tritton. Après le 12 février, Ernest Swinton est passé à la vitesse supérieure pour développer une technique de combat pour ces nouvelles armes. Swinton tenait beaucoup à ce que les chars et l'infanterie travaillent en coopération. Cependant, au début, il reste clair que même Swinton considérait le char comme un soutien à l'infanterie dans ses efforts pour briser les lignes de front allemandes, par opposition au char étant une arme qui pouvait le faire par lui-même.

"Il semble, comme les chars sont un auxiliaire de l'infanterie, qu'ils doivent être comptés comme de l'infanterie et dans une opération être sous le même commandement."Swinton

En avril, Haig a informé Swinton qu'il souhaitait que les chars et les équipages soient prêts pour le 1er juin, date de début de la bataille de la Somme. C'était une demande impossible car il n'y avait pas de chars en production et s'il n'y avait pas de chars, comment les équipages pourraient-ils s'entraîner dessus ? Trouver des équipages était également un problème potentiel car très peu de personnes en dehors des riches avaient l'expérience des véhicules mécanisés en 1916. Motor Machine Gun Service ou du commerce automobile – ces personnes avaient des compétences en mécanique mais aucune connaissance militaire !

L'échec cuisant de l'artillerie à Verdun et dans la Somme obligea l'état-major général à mettre en service la nouvelle arme avant le 15 septembre 1916. Les premiers chars arrivent en Europe le 30 août mais les équipages sont confrontés à des problèmes majeurs. Un commandant de char a écrit :

« Mon équipage et moi n'avions pas de char pendant tout notre séjour en Angleterre. Le nôtre a mal tourné le jour de son arrivée. Nous n'avions pas de reconnaissance ou de lecture de carte….pas d'exercices ou de conférences sur la boussole….nous n'avions aucune signalisation….et aucune pratique pour examiner les ordres. Nous ne savions pas où chercher les informations qui nous seraient nécessaires en tant que commandants de chars, et nous ne savions pas non plus quelles informations nous aurions probablement besoin. »

Le 15 septembre, 36 chars attaquent en masse la Somme. À l'origine, il y avait eu cinquante de ces machines, mais ces machines de trente tonnes ne pouvaient pas faire face au rude paysage lunaire de la terre battue et quatorze étaient tombées en panne ou s'étaient enlisées. Indépendamment de cela, une nouvelle ère de la guerre avait commencé.


Contre toute attente : les troupes américaines se battent à Elsenborn Ridge

Le petit carrefour de Wahlerscheid était une véritable forteresse allemande. De grands bunkers en béton et des casemates recouvertes de rondins parsemaient le paysage, tandis que les sentiers forestiers et les routes se hérissaient de mines et de nids de mitrailleuses. Des barricades de barbelés, hautes et hautes de 8 à 10 pieds de profondeur, couvraient toutes les voies d'approche. Devant les bunkers, des champs de tir avaient été dégagés pour fournir un autre avantage aux défenseurs, tandis que les arbres épais et les sous-bois denses ont encore plus contrecarré les attaquants.

Pendant 2 jours et demi, les Américains avaient été stoppés nets, mais à 06h00 le 16 décembre 1944, la prise américaine sur le carrefour était terminée, le nettoyage terminé. Les preuves des efforts déployés pour capturer Wahlerscheid étaient évidentes : des troncs d'arbres brisés se dressaient contre le sol enneigé et des branches jonchaient le sol de la forêt. De grands trous profonds faits par chaque type d'obus étaient évidents en grand nombre. Les fils téléphoniques et autres câbles de communication étaient tendus de façon folle. Des caisses de munitions, des cartouchières vides et des pinces gisaient partout sur le sol déchiré. Puis il y avait les hommes, fatigués et échevelés. Certains se promenaient en fouillant dans les débris. D'autres fumaient des cigarettes, silencieux. D'autres encore, disposés en rangées nettes et droites, n'ont rien fait. La bataille pour Wahlerscheid était terminée, mais bientôt la bataille des Ardennes se déroulerait et les survivants l'appelleraient "Heartbreak Crossroads".

Situé à l'intérieur de l'Allemagne, de l'autre côté de la frontière germano-belge, le carrefour routier de Wahlerscheid était une pièce clé du puzzle. Les barrages de la Roer, longtemps une source majeure d'irritation pour les planificateurs alliés, ont dû être capturés avant qu'une avance à travers la large et plate plaine de la Roer puisse être tentée. Une fois prise, Wahlerscheid fournirait non seulement des routes décentes mais aussi un bon axe d'attaque vers les barrages, qui se trouvaient à quelques kilomètres au nord-est.

Alors que la 78e division d'infanterie nouvellement formée attaquait les positions allemandes plus au nord le long de la frontière allemande entre Lammersdorf et Monschau, la tâche de capturer Wahlerscheid incombait à la 2e division d'infanterie, une équipe chevronnée qui avait récemment été retirée de la ligne plus au sud. Rassemblés près de la ville d'Elsenborn la première semaine de décembre, deux des trois régiments d'infanterie de la 2e Division, le 9e et le 38e (le troisième, le 23e d'infanterie, était tenu en réserve près d'Elsenborn), ont été transportés par camion à Büllingen, puis au nord de Rocherath et Krinkelt, deux villages si proches l'un de l'autre qu'ils avaient été surnommés les "villages jumeaux". De là, les deux régiments ont marché vers le nord sur six miles le long de la seule route menant à Wahlerscheid. Cette route unique, la principale voie d'approche, était la seule voie par laquelle les approvisionnements et les renforts pouvaient être acheminés vers les régiments avancés depuis le quartier général divisionnaire de Wirtzfeld.

Pendant deux jours, les Allemands se sont battus avec une détermination farouche, jusqu'à ce que plusieurs membres d'une patrouille américaine isolée se frayent un chemin sans être détectés à travers une barricade après l'autre jusqu'à ce qu'ils soient dans la ligne de bunker. Ils se sont ensuite glissés en arrière pour signaler la brèche, et tard le 15 décembre, d'abord une compagnie, puis un bataillon, puis un autre bataillon s'était glissé par l'ouverture dans le fil. Tôt le lendemain matin, le combat pour Wahlerscheid était terminé.

À quelques kilomètres à l'est et parallèlement à la ligne de marche de la 2e division, à travers une ceinture de forêts denses, se trouvaient les lignes de front de la 99e division d'infanterie verte. Sur le continent pendant un peu plus d'un mois, le 99e a tenu une ligne de Monschau, au nord-ouest de Wahlerscheid, au village frontalier de Lanzerath, au sud-est de la crête d'Elsenborn, sur une distance de près de 19 milles. À l'exception de la zone autour de Höfen, un village situé au sud-est de Monschau, le front des années 99 s'étendait à l'intérieur d'une épaisse forêt de conifères. Au cours de la première semaine de décembre, les compagnies de fusiliers avancés, plutôt que de présenter une ligne solide, ont été positionnées juste à l'intérieur de la forêt et réparties en avant-postes de la taille d'un peloton le long de toute la ligne, laissant ainsi de nombreuses lacunes non défendues. La section la plus longue de la ligne était parallèle à une route principale, surnommée l'autoroute internationale, d'un point situé juste à l'ouest de Hollerath, en Allemagne, au sud du village frontalier de Losheimergraben. À l'intersection du front se trouvaient deux sentiers qui partaient de l'autoroute vers l'ouest, revenaient à travers la forêt, où ils convergeaient à environ 1,5 mille au nord-est des villages jumeaux. Le sentier le plus au nord a quitté l'autoroute juste à l'ouest de Hollerath dans une zone couverte par le 393e régiment d'infanterie. La piste sud entrait dans la forêt à l'ouest de Neuhof, également en Allemagne, à un point juste au nord de l'endroit où les lignes des 393e et 394e régiments d'infanterie se rencontraient.

Pour soutenir l'attaque de la 2e Division à Wahlerscheid et éloigner les troupes ennemies, la 395e Regimental Combat Team (RCT), composée de deux bataillons du 395e Régiment d'infanterie et d'un du 393e, avait lancé le 13 décembre une attaque contre les Allemands. positions à environ 1 1/2 milles au sud-est de Wahlerscheid. Progressant doucement au début, la diversion a commencé à s'enliser alors que la résistance allemande se durcissait le 14 décembre.

La Première Armée et le V Corps Intelligence pensaient qu'une contre-attaque allemande se produirait probablement le long du front de la 99e Division. Pour cette raison, lorsqu'un impressionnant bombardement d'artillerie a déferlé sur le front du 99e au sud de Wahlerscheid à environ 5 h 30 le 16 décembre, les commandants de haut en bas de la ligne pensaient que les Allemands ne faisaient que réagir à la percée de Wahlerscheid.

Au sud-est, le long de la route internationale, les deux régiments les plus au sud du 99e ont été bombardés. Une majeure dans le 12e Volksgrenadier La division s'est souvenue : « Nous, les anciens soldats, avions vu de nombreux barrages lourds, mais jamais auparavant quelque chose comme ça. Les Allemands n'avaient que deux pièces d'artillerie hippomobiles dans tout le secteur. À l'avant, à un poste de commandement de bataillon avancé (PC), l'un des officiers d'état-major du 99e a plaisanté : « Bon Dieu, ils sont certainement en train de travailler ces deux pauvres chevaux à mort. » Les GI avaient bien préparé leurs positions, cependant. . Des pirogues et des trous de renard profonds et couverts de rondins offraient une bonne couverture, et les pertes dues aux bombardements étaient particulièrement légères.

Alors que les bombardements s'arrêtaient ou se déplaçaient vers l'arrière vers 6 h 35 le 16, les troupes allemandes chargeaient. Dans le nord, près de Höfen, l'assaut terrestre initial contre un bataillon du 395e régiment d'infanterie était si intense qu'à au moins trois reprises, les corps des Allemands abattus à bout portant sont tombés dans les trous de renard au-dessus des GI en défense.

Le long de l'International Highway où était positionné le 393rd, un grand nombre d'infanterie allemande du 12th Volksgrenadier Division suivi de près sur les talons du barrage. Balayant derrière les bunkers du mur ouest (également connu sous le nom de ligne Siegfried), ils ont remonté les pentes, se sont précipités vers l'ouest à travers la route et ont frappé le 3e bataillon particulièrement fort. Comme l'a dit un GI, "Il semblait qu'ils venaient droit sur nous et, pour une raison quelconque, ignoraient tout le monde". .

Informé de la situation à proximité de l'autoroute, le commandant du bataillon a ordonné aux compagnies restantes de se replier sur le PC du bataillon, pour éviter qu'il ne soit dépassé.Pendant ce temps, des dizaines d'Allemands poussaient sur le sentier et au crépuscule avaient atteint le ruisseau Jansbach, près de la moitié de la forêt. En fin d'après-midi, le major-général Walter Lauer, commandant de la 99e division, a ordonné à une compagnie de la réserve de la division de se précipiter au secours du 3e bataillon. Cette compagnie s'est frayée un chemin vers l'est le long de pare-feu parallèles au sentier jusqu'à ce que l'obscurité force l'arrêt des combats. Bien que les Allemands aient fait une brèche considérable dans la ligne du 3e bataillon, ils n'ont pas réussi à réaliser la percée majeure nécessaire pour ouvrir la voie aux chars de la 12e division panzer SS en attente.

Juste au sud, le 1er bataillon du 393rd’s subit la même punition. Là, cependant, la plupart des foxholes étaient positionnés à la lisière de la forêt avec des champs de tir clairs, et les GIs ont fait payer un plus grand nombre de victimes à l'ennemi qui avançait. La première vague de grenadiers éclate, puis se replie en désordre, laissant derrière elle un grand nombre de morts et de blessés. Peu de temps après, le deuxième assaut a réalisé plusieurs pénétrations, forçant une compagnie américaine à se replier à environ 300 mètres dans la forêt. Après avoir été renforcée dans l'après-midi, cette compagnie contre-attaque et repousse les Allemands presque jusqu'à la ligne d'origine.

À la tombée de la nuit le 16 décembre, la ligne du 393rd’s était en grande partie intacte, bien que trouée à plusieurs endroits. Des patrouilles allemandes de 50 hommes ou plus se sont infiltrées par les brèches et ont sondé les bois à la recherche de défenses américaines.

Au sud du 393rd’s 1st Battalion, le 394th’s 2nd Battalion avait été touché peu de temps après la levée du barrage au début du 16. Là, la force ennemie n'était pas aussi forte, à peu près égale à ce que le 2e bataillon avait sur la ligne. Les GI ont repoussé toutes les attaques, y compris une dans laquelle les Allemands ont utilisé plusieurs canons automoteurs. L'artillerie de soutien des 99th's a lancé un feu meurtrier qui a rapidement mis fin aux tentatives de percée.

De même, les 1er et 3e bataillons du 394th’s dans et autour de Losheimergraben avaient été attaqués dans plusieurs directions. Les deux unités se trouvaient à cheval sur des routes qui avaient été désignées comme principales routes de marche pour la 1re division SS Panzer, commandée par SS Oberführer Wilhelm Mohnke. Les lignes du 1er bataillon traversaient la route principale, qui bifurquait de l'autoroute internationale à Losheimergraben, puis serpentait vers l'ouest en passant par Büllingen et Malmedy. Le 3e bataillon, qui constituait la réserve de division, était en position près de Bucholz et de la petite gare ferroviaire. Ses lignes s'étendaient sur la route secondaire qui menait de Lanzerath à travers Bucholz jusqu'à Honsfeld et finalement Malmedy. Absolument vitales pour l'avancée allemande, les deux routes devaient être capturées rapidement par l'infanterie allemande, car juste derrière les fantassins plusieurs centaines de chars, de half-tracks et de voitures blindées attendaient. Une fois le carrefour de Losheimergraben pris, la force refoulée du groupe de combat blindé du colonel SS Joachim ‘Jochen’ Peiper’s (Kampfgruppe) de la 1ère SS Panzer Division se précipiterait à travers la brèche et se précipiterait tête baissée vers la Meuse et au-delà. L'objectif ultime de la division était Anvers.

Peu de temps après la fin du barrage d'artillerie, l'infanterie allemande à Losheim avança vers Bucholz le long de la coupe profonde de la voie ferrée. À peu près au même moment, deux autres bataillons d'infanterie ennemie se frayèrent un chemin jusqu'à puis traversèrent l'autoroute internationale juste au nord-est du carrefour et forcèrent une brèche entre deux compagnies de GI. Seules les actions superbes des pelotons de mortiers attachés ont sauvé la prise de pied américaine ténue.

Au fur et à mesure que l'attaque du nord-est progressait, davantage d'Allemands sondaient, puis frappaient de l'autre côté du carrefour. La pression contre le 1er Bataillon monte des deux côtés du Losheimergraben, mais avec l'aide du 3e Bataillon, le carrefour reste aux mains des Américains. Cependant, le renforcement du carrefour a laissé les positions américaines dans et autour de Bucholz dangereusement minces.

Dans le petit hameau de Lanzerath, juste au sud de Bucholz, le 394th's Intelligence and Reconnaissance Platoon (I&R) avait combattu toute la matinée du 16 décembre. Chargé de maintenir le contact avec le voisin sud de la 99th Division, le 14th Cavalry Group, de l'autre côté du Losheim Gap, large de trois kilomètres, le lieutenant Lyle Bouck et sa poignée d'hommes combattaient les parachutistes du 3e Fallschirmjäger (Parachute) Division depuis avant l'aube. Peu de temps après la fin du barrage d'artillerie, de fortes poussées contre le 14e groupe de cavalerie ont conduit à son retrait et le contact avec le peloton I&R a été rompu. Les membres d'un groupe de chasseurs de chars remorqués à Lanzerath se sont également retirés, laissant le petit groupe d'hommes se débrouiller seuls.

Occupant de bonnes positions défensives au sommet d'une colline couverte d'arbres surplombant Lanzerath, Bouck et ses hommes avaient observé dans l'obscurité précédant l'aube une longue colonne d'infanterie ennemie remontant la route vers Lanzerath. Juste un peu derrière la colonne principale, Bouck remarqua trois hommes qui parlaient en marchant. Pensant qu'ils devaient être le commandant de la 3e division de parachutistes et une partie de son état-major, Bouck ordonna à ses hommes de tirer sur les trois. Visant soigneusement, les GIs étaient sur le point de tirer quand une petite fille a couru vers les trois hommes et a pointé droit sur les positions américaines. L'un des hommes a crié un ordre et les parachutistes sont tombés dans des fossés le long de la route. Une violente fusillade a éclaté, mais le peloton I&R a tenu les Allemands en échec toute la journée. Puis, après la tombée de la nuit, les Allemands contournèrent les flancs et envahirent les GI déterminés, tuant plusieurs et capturant les autres, dont le lieutenant Bouck. À ce stade, seuls les quelques hommes restés à Bucholz empêchaient les Allemands d'enrouler tout le flanc droit de la 99e division.

Tôt dans l'après-midi du 16 décembre, le 23e régiment d'infanterie de la 2e division moins un bataillon a été rattaché à la 99e division d'infanterie. Le 1er bataillon, commandé par le lieutenant-colonel John C. Hightower, reçut l'ordre du général Lauer de se rendre à Hünningen, à plusieurs kilomètres au nord-ouest de Losheimergraben sur la route principale menant à Büllingen. Lauer espérait que cette décision renforcerait son flanc sud en déclin. Se mettant en position en fin d'après-midi, le 1er bataillon établit rapidement des défenses au sud et au sud-est de Hünningen.

Pendant ce temps, le 3e bataillon, sous les ordres du lieutenant-colonel Paul Tuttle, s'est déplacé vers le nord et l'est des villages jumeaux. Tôt le lendemain matin, une partie du bataillon devait attaquer à l'est et rejoindre le reste du 393rd’s 3rd Battalion, qui était toujours positionné le long de la piste forestière nord. Le reste du bataillon devait prendre position à califourchon sur la piste sud pour fournir un soutien à l'autre bataillon du 393rd’s. Cependant, au moment où le 3e bataillon est arrivé, la nuit tombait déjà et peu de mouvements ont eu lieu. Peu de temps après, Tuttle a reçu l'ordre du major-général Walter Robinson, commandant de la 2e division, de rester sur place et d'établir des positions sur les deux pistes.

À l'approche de minuit à Lanzerath le 16 décembre, le Kampfgruppe de la 1ère SS Panzer Division a pénétré dans le village. Le commandant, le colonel Peiper, était furieux. Après avoir été bloqué toute la journée à l'arrière d'une longue colonne, il avait finalement reçu l'ordre de percer vers l'ouest par tous les moyens. Poussant les hommes et le matériel devant lui hors de la route, il avait finalement atteint Lanzerath avec plusieurs heures de retard. Attendre que la 3e division de parachutistes se fraye un chemin à travers les lignes du 99e, en plus de traverser des terrains accidentés et des routes minées, lui avait coûté encore plus de temps qu'il craignait de ne pas pouvoir rattraper. Il n'était pas d'humeur à subir d'autres retards.

À l'intérieur d'un petit café, il trouva le commandant du 9e régiment de parachutistes, le colonel Helmut von Hoffman, et lui demanda pourquoi il n'avait pas bougé plus loin. Plus qu'un peu intimidé par l'officier SS, le colonel parachutiste expliqua que ses hommes s'étaient heurtés à une vive résistance et que les bois et la route devant lui étaient bondés de troupes et de chars américains. Peiper a demandé si une reconnaissance avait été effectuée et, comme il l'avait prévu, la réponse a été non. Complètement dégoûté, Peiper a exigé qu'un bataillon de parachutistes accompagne ses chars. Il allait de l'avant. Le prisonnier Lyle Bouck, allongé sur le sol du café, a regardé Peiper sortir en trombe.

Vers 04h00 le 17 décembre, les chars de tête de Kampfgruppe Peiper a quitté Lanzerath et a roulé dans Bucholz, mettant complètement en déroute la petite garnison américaine là-bas. Un seul homme, un opérateur radio de la compagnie du siège, est resté dans la ville, caché dans une cave. Il a compté le nombre de chars au fur et à mesure qu'ils passaient et a transmis des informations au quartier général de la division jusqu'à ce qu'il soit capturé.

Les Allemands se dirigent vers Honsfeld. Juste avant leur destination, ils sont tombés sur un flot de véhicules américains, tous dirigés vers l'ouest à travers le petit village. Plutôt que d'ouvrir le feu, les Allemands, dans la confusion et l'obscurité avant l'aube, ont simplement rejoint le convoi, se mettant en rang au fur et à mesure que des ruptures se présentaient. Une fois à l'intérieur du village proprement dit, les chars allemands et l'infanterie qui les chevauchaient ont ouvert le feu avec des résultats révélateurs. Honsfeld, site de l'un des centres de repos de la 99e Division, était bondé d'hommes et d'équipements de tous types, et les véhicules en retraite obstruaient les rues étroites ajoutaient à la congestion. Alors que les Allemands pulvérisaient des bâtiments et des véhicules avec des tirs de chars et d'armes automatiques, les GI n'ont émergé que pour être tués ou capturés. Dans certains cas, les chauffeurs de GI ont abandonné précipitamment leurs véhicules et se sont enfuis à pied. En très peu de temps, Peiper avait le contrôle de Honsfeld et une réserve de quelque chose d'autre dont il avait désespérément besoin d'essence.

Ses réservoirs ravitaillés, Peiper se dirigea vers Büllingen, à quelques kilomètres de là. Il a été accueilli par une défense formée à la hâte composée d'ingénieurs américains, de personnel du quartier général et de quelques chasseurs de chars. Les combats ont fait rage dans et autour du village tout au long de la matinée, mais le poids du nombre du côté allemand a finalement forcé les défenseurs à se replier. En fin de matinée, un dernier effort pour bloquer la route de Butgenbach a pris forme. Au lieu de forcer l'issue et de conduire vers le nord, cependant, un mouvement qui aurait très certainement piégé les 2e et 99e divisions, le groupement tactique de Peiper s'est tourné vers le sud-ouest, confondant complètement les Américains. Comme l'a commenté plus tard le général Lauer, « l'ennemi avait la clé du succès entre ses mains mais ne le savait pas. »

En fin d'après-midi du 16 décembre, le sentiment de malaise du commandant de la 2e Division s'était transformé en un désastre imminent. Le général Robertson avait alors perdu sa réserve de division au profit de la 99e ainsi qu'un commandement de combat de la 9e division blindée, qui lui avait été prêté pour qu'il l'utilise lorsque la percée de Wahlerscheid serait terminée. La plupart de son infanterie et deux bataillons d'artillerie divisionnaire étaient bien en avant, ce qui rendrait tout retrait extrêmement difficile au mieux car une seule route menait au sud de Wahlerscheid. Plus tôt dans la journée, il avait demandé l'autorisation de la Première armée par l'intermédiaire du V Corps d'annuler l'attaque de Wahlerscheid, mais il a été refusé. Comme personne au quartier général de la Première armée ne réalisait l'ampleur de l'offensive allemande à ce stade, il semblait peu à gagner et beaucoup à perdre en se retirant de la position de Wahlerscheid. Imperturbable, Robertson appela personnellement les commandants de régiment à Wahlerscheid tard dans la soirée et leur ordonna de tenir bon pour la nuit où ils devaient poursuivre l'attaque le matin, mais uniquement sur son ordre exprès.

Les Allemands ont renouvelé leur attaque à Losheimergraben au début du 17 décembre. De fortes attaques des deux flancs et du front n'ont pas permis de réaliser de progrès significatifs, mais la ligne américaine à peine tenue s'effondrait rapidement alors que les restes du 1er bataillon du 394th’s étaient réduits à de petits des groupes capables d'offrir un peu plus qu'une résistance symbolique. Aggravant les problèmes américains, les ingénieurs allemands avaient réparé un pont le long de la route Losheim-Losheimergraben, et peu avant midi, des blindés allemands firent leur apparition sur la route, rampant lentement vers le carrefour contesté. Alors qu'encore plus d'infanterie ennemie rejoignaient la mêlée, les quelques GI restants se retirèrent des bois et prirent position dans les sous-sols des quelques bâtiments autour d'un petit bureau de douane.

Vers 1400, un retrait de la zone de Losheimergraben est autorisé. En revenant à travers les bois, les hommes des 1er et 3e bataillons se sont retrouvés à Mürringen, plein sud des villages jumeaux et juste au nord de Hünningen, où le seul bataillon du 23e d'infanterie tenait toujours des positions.

Lors de la retraite, le 2e bataillon affronte un important groupe d'Allemands. Avec ses munitions dangereusement basses, le commandant américain n'était pas disposé à risquer un autre combat, et il mena ses troupes dans les bois au sud-est de Mürringen jusqu'à ce qu'une détermination claire des positions amies soit faite.

À Hünningen, le colonel Hightower anticipa une attaque majeure alors que les Allemands passaient devant ses arrières. Mais ce que le commandant du 1er bataillon n'a pas réalisé, c'est que la colonne ennemie (Kampfgruppe Peiper) faisait en fait un détour autour de Hünningen, uniquement intéressé par le retour sur l'itinéraire qui lui avait été assigné.

A 16h00, l'attaque attendue se déroule, mais pas par l'arrière. De lourds bombardements ont précédé une attaque d'infanterie des environs de Losheimergraben. Les tirs d'artillerie américains, appelés par un observateur dans le clocher de l'église, ont été très efficaces pour arrêter les troupes allemandes qui se précipitaient. Mais l'ennemi continuait d'affluer, le commandant allemand envoyant sept vagues d'attaque distinctes au cours de l'après-midi et en début de soirée. Plusieurs pénétrations de la fine ligne américaine sont effectuées mais à aucun moment l'ennemi ne parvient à s'emparer de Hünningen.

Au cours de l'après-midi, Hightower a reçu un message radio le retirant du 394th et l'affectant à la 9th Infantry Division basée à Wirtzfeld. Le message, du colonel Chester Hirschfelder, commandant du 9e d'infanterie, ordonnait également à Hightower de " se replier sur de nouvelles positions ou vous serez coupé. " À ce moment-là, cependant, les hommes de Hightower étaient si étroitement engagés avec les Allemands que il n'était pas sûr de pouvoir s'interrompre et se déplacer sans grande difficulté. Néanmoins, il appela le colonel Riley du 394th et l'informa du changement de plan. Riley était particulièrement contrarié, car si les hommes de Hightower se retiraient maintenant, tout son flanc droit serait en l'air, et il ne savait toujours pas où se trouvait son 2e bataillon. Un rapide échange radio avec le général Lauer a confirmé la commande. Riley savait maintenant qu'il n'avait pas d'alternative - avec les munitions épuisées et la pression ennemie augmentant de minute en minute, il devrait également se retirer. Lauer a accepté mais a insisté sur le fait que tout mouvement devrait être coordonné avec le 23e d'infanterie. Riley a de nouveau parlé avec Hightower, et entre eux un plan a pris forme. Le retrait de Hünningen et de Mürringen commencerait peu après minuit.

Les hommes du 393rd’s 3rd Battalion, quant à eux, avaient contre-attaqué vers l'est le long de la piste forestière du nord au début du 17 décembre, pour tenter de regagner leurs positions le long de la route internationale. Ils ont repoussé les Allemands de la piste, mais se sont ensuite heurtés à un bataillon renforcé de SS Panzergrenadiers venant de la direction opposée et bientôt rejoint par la 12e SS Panzer Division. Des équipes itinérantes de GI utilisant des bazookas ont réussi à tenir les panzers à distance pendant une courte période, mais la combinaison de l'armure et de la supériorité numérique était trop pour les défenseurs. Les GIs à court d'à peu près tout à ce moment-là ont dû se retirer à nouveau.

A 10 h 30, le colonel Jean Scott, commandant du 393e régiment, obtient l'autorisation de se replier sur une nouvelle ligne à l'est de Rocherath. Le 3e bataillon s'est lentement retiré le long de la piste et des coupe-feu, passant finalement à travers la ligne établie par le 3e bataillon du 23e d'infanterie. Au fur et à mesure qu'ils défilaient, les hommes du 23e d'infanterie imploraient toutes les munitions que les autres pouvaient épargner, car ils n'avaient reçu que la charge de base, qui ne durerait pas longtemps. À ce stade, bien qu'ils ne le savaient pas, les quelques centaines d'hommes du 3e bataillon du 23e d'infanterie étaient tout ce qui empêchait les Allemands de couper toutes les troupes de la 2e et de la 99e division dans le secteur de Wahlerscheid.

En fin de matinée, la situation dans les bois s'était détériorée à un point tel que les ordres du colonel Tuttle avaient été modifiés en "Tenir à tout prix". Ne sachant pas à quoi s'attendre, Tuttle a réuni ses commandants de compagnie et a passé le leur commande.

Robertson s'était rendu compte à l'aube du 17 décembre que sa division et le 99e se battaient pour leur existence même. Ayant finalement obtenu l'autorisation d'annuler l'attaque de Wahlerscheid, il a immédiatement commencé à mettre en œuvre le retrait qui avait été prévu pendant la nuit. Le plan, "dépouille le chat" comme l'exprimait Robertson, prévoyait que les unités les plus avancées de Wahlerscheid se replient en premier, à travers celles qui sont derrière elles. Cela comprenait les trois bataillons du 395e RCT, qui était maintenant rattaché à la 2e division. Le plan de Robertson prévoyait que le RCT reculait le long d'un sentier presque parallèle à la route principale, avant de le rejoindre à environ un mile et demi au nord de Rocherath. Marchant vers le sud le long de cette piste, le RCT fournirait une couverture pour les autres bataillons revenant vers le sud le long de la route principale.

En attendant sur la route principale, Robertson a rencontré le premier des membres du RCT et a dirigé le 1er bataillon vers des positions au nord de Rocherath, le long des deux côtés de la route Wahlerscheid. La première de ses propres unités, le 38th Infantry’s 3rd Battalion, est apparue peu de temps après. Comme cela avait été convenu précédemment, le colonel Frank Boos, commandant du 38e d'infanterie, avait ordonné à son 3e bataillon de se diriger vers le sud après Krinkelt et d'établir une ligne au sud-sud-est du village pour empêcher les Allemands d'utiliser les routes de cette zone.

En début d'après-midi, le 1er bataillon du 9th Infantry a commencé vers le sud sur la route principale. Le 1er bataillon, commandé par le lieutenant-colonel William D. McKinley (un petit-neveu du président William McKinley) était le dernier en ligne. Alors qu'ils se dirigeaient vers le sud, les hommes ont entendu le bruit de la bataille à travers la neige qui tombait.

A l'est de la route, la bataille dans la forêt atteint un stade critique. Juste après le passage des survivants du 393rd's 3rd Battalion, les chars et l'infanterie allemands ont déclenché un torrent de tirs contre le barrage routier du 23rd Infantry's. La compagnie I a été particulièrement touchée mais a tenu bon jusqu'à ce que les munitions soient épuisées. Se repliant sur un coupe-feu à quelques mètres de leur ligne d'origine, les Américains ont tenté d'établir une autre position défensive, mais les Allemands, sentant la victoire, se sont refermés trop rapidement. Deux chars Sherman positionnés pour soutenir le 3e bataillon se sont battus en duel avec les panzers qui avançaient dans un effort courageux, mais ils ne faisaient pas le poids face aux Tigres et aux Panthers et ont été rapidement mis KO.

Alors qu'ils se retiraient, les GIs sont sortis sur de grandes étendues de terrain découvert qui ont été ratissées par l'artillerie allemande et les tirs de roquettes, ajoutant à la confusion. De nombreux hommes ont été séparés de leurs unités et se sont dirigés vers l'arrière individuellement ou ont été rassemblés et capturés par les Allemands qui avançaient rapidement.

À 16h00, Robertson apprit que le 393rd’s 3rd Battalion s'était retiré des bois et que son 23rd Infantry’s 3rd Battalion avait été gravement mutilé. Il s'est rendu compte qu'il n'y avait maintenant aucune résistance efficace à l'est et que les villages jumeaux et la route de Wahlerscheid pouvaient être capturés à tout moment. Revenant précipitamment le long de la route vers Wahlerscheid, il tomba sur la compagnie K du 9th Infantry’s 3rd Battalion. Il ordonna rapidement au commandant d'emmener ses hommes au sud-est jusqu'à Lausdell, un point où plusieurs routes et sentiers agricoles convergeaient. Cela fait, il a sauté dans sa jeep et s'est de nouveau précipité vers le nord en direction de Wahlerscheid. Juste en haut de la route, il a rencontré le 3e bataillon du McKinley, très épuisé. Localisant 10 camions, Robertson a demandé à McKinley de charger autant d'hommes que possible et de faire suivre les autres à pied. Il a ensuite conduit le convoi jusqu'au carrefour de Lausdell. Une fois sur place, il a dit à McKinley de rassembler et de prendre le commandement de toutes les troupes à proximité immédiate, de mettre en place une défense autour du carrefour et de tenir "jusqu'à ordre contraire".

La force de McKinley, composée d'environ 600 hommes, a commencé la tâche fastidieuse mais nécessaire de creuser. Au début, les survivants du 23e d'infanterie ont afflué des bois vers l'est. En voyant les visages amicaux, l'une des troupes à la retraite a demandé quelle tenue prenait la position de Lausdell. En serrant les dents, l'un des hommes qui creusaient a répondu: ‘Ninth Infantry. Il ne suffit pas que nous attaquions pendant cinq jours. Nous devons faire demi-tour et prendre la défense de quelqu'un d'autre. En 1800, les positions de McKinley étaient assez bien établies, y compris des mines et une ligne de communication directe avec l'artillerie de soutien installée autour d'Elsenborn.

Vers 18 h 30, l'une des compagnies avancées signala que des chars approchaient. Il faisait maintenant nuit noire et l'identification positive de l'armure était impossible. Prévenus que d'autres hommes des 23e, 393e et 394e pourraient encore sortir de la forêt, les GIs ont retenu leur feu, et au moment où quelqu'un a réalisé que les chars étaient allemands, ils avaient dépassé les avant-postes avant et se dirigeaient vers Rocherath. À une courte distance derrière la ligne de front, deux GI se sont mis en route pour vérifier l'identité des chars. Comme ils se tenaient le long de la route SS Panzergrenadiers passa devant les GI, sans leur prêter attention. Puis les chars passèrent en rugissant, et l'un des commandants monté haut dans une tourelle fit un geste grossier aux deux hommes alors qu'il passait. Alors que les deux hommes se précipitent rapidement vers le PC pour demander un soutien d'artillerie, les Allemands ouvrent le feu, tuant l'un d'entre eux. L'autre atteignit le CP, et bientôt les mortiers tombèrent, mais un seul char fut touché.

Pendant ce temps, plus de chars et d'infanterie sont apparus au front. Réalisant maintenant que tout ce qui s'approchait le long de la route de la forêt était allemand, les hommes de McKinley ont été galvanisés à l'action. Une série de mines tirées en travers de la route a arrêté deux des panzers, tandis que des équipes de bazooka audacieuses en représentaient deux autres. Le long d'une autre route, d'autres blindés allemands apparurent. Des tirs d'artillerie ont détruit quatre de ces chars, mais plusieurs autres ont exécuté le gantlet de tir et ont continué jusqu'à Rocherath. Quelques minutes plus tard, d'autres chars ennemis se sont matérialisés sur la route principale, cette fois accompagnés d'un grand nombre d'infanterie. L'officier de liaison d'artillerie a crié dans son combiné radio pour qu'il tire sur la colonne qui se rapprochait rapidement, en disant : « Si vous ne le sortez pas maintenant, il sera trop tard ! » La réponse est venue une minute plus tard dans un fracas assourdissant d'obus qui explosent, et l'attaque allemande s'est flétrie sous le martèlement brutal. Lorsque le bombardement a cessé, un silence décrit par un homme comme "presque effrayant" est tombé sur le champ de bataille.

Pendant que les hommes de McKinley creusaient, les dernières troupes américaines quittèrent Wahlerscheid en route vers les Twin Villages. Deux bataillons du 38e d'infanterie approchaient d'une zone appelée le carrefour de Baracken lorsque l'artillerie allemande a commencé à leur tomber dessus. Le 1er bataillon, sous les ordres du lieutenant-colonel Frank Mildren, a traversé le feu meurtrier, deux compagnies subissant de lourdes pertes. En se rendant à Rocherath, Mildren a tenté de localiser son directeur général. Il l'a finalement repéré près de l'église en pierre grise qui séparait les deux villages. Mildren a eu un bref briefing, puis s'est dirigé vers le CP, une maison juste au sud de l'église. Localisant autant de ses hommes que possible, il les dirigea vers des positions à l'est et au nord-est de Krinkelt, plaçant un peloton plus loin devant les autres pour donner l'alarme si les Allemands pénétraient. Le 2e bataillon, quant à lui, pénétra dans Rocherath vers des positions à l'est et au nord-est de ce village, presque directement derrière les positions de McKinley à Lausdell.

À l'ouest de Krinkelt, les ingénieurs de la 2e division ont travaillé fébrilement pour étayer l'unique chemin de terre entre les villages jumeaux et Wirtzfeld. C'est le long de cette route que Robertson prévoyait de déplacer les hommes des deux divisions dès qu'une défense cohésive pourrait être créée le long de la crête d'Elsenborn.

Cette nuit-là, à l'est des Villages Jumeaux, les routes et les champs ressemblaient à une scène d'enfer. Les véhicules et les bâtiments brûlaient vivement, les traceurs passaient d'avant en arrière et des fusées éclairantes de toutes les couleurs flottaient dans l'obscurité d'encre tandis que des obus d'artillerie et des roquettes explosaient partout. Comme l'a vu un officier, "La nuit était en feu avec plus de bruit et de flammes [qu'il n'avait] pensé que les hommes pouvaient en créer."

Dans les villages jumeaux, les chars qui avaient été récupérés auparavant par les hommes de McKinley parcouraient les rues en tirant sur tout ce qui bougeait. Près de l'église, ils rencontrèrent trois Sherman. Le combat qui s'ensuivit fut court et unilatéral bientôt les trois chars américains fumaient des carcasses. Ajoutant au chahut, l'artillerie allemande a encerclé les villages, mettant le feu à plus de bâtiments.

Tard le 17 décembre, deux événements se sont produits qui auraient un effet non seulement sur la bataille qui faisait rage dans et autour des villages jumeaux, mais aussi, plus tard, sur la défense de la crête d'Elsenborn elle-même. Tout d'abord, le 26e régiment d'infanterie de la 1re division d'infanterie était arrivé et avait pris position entre Butgenbach et Bullingen. Cela enleva une partie de la pression sur les quelques troupes restantes de la 99e division au sud et au sud-ouest des villages jumeaux. Cela a également renforcé le faible flanc sud et a atténué certaines des inquiétudes de Robertson concernant une poussée de Bullingen. Deuxièmement, les hommes restants du 394th’s 1st Battalion à Mürringen, ainsi que du 23rd’s 1st Battalion à Hünningen, ont abandonné leurs positions. Conformément aux ordres de Lauer, les deux unités ont rompu le contact et se sont dirigées vers les villages jumeaux. Dans la confusion autour de Krinkelt, de nombreux hommes se perdent et se séparent, mais la majorité du 394th réussit à traverser Krinkelt et Wirtzfeld jusqu'à Elsenborn tandis que ceux du 23th parviennent à Wirtzfeld, où ils rejoignent le 9th Infantry pour établir une défense du village. .

Tout au long de la nuit, l'artillerie a continué à pilonner les villages jumeaux alors que les chars allemands rôdaient dans les rues à la recherche de positions américaines. Mais plus de quelques panzers sont devenus la proie d'équipes de GI tirant au bazooka qui ont traqué puis détruit les mastodontes d'acier dans les ruelles étroites. Dans plusieurs cas, lorsque les roquettes bazooka se sont épuisées, les GI ont vidé des bidons d'essence au-dessus des réservoirs souvent lents et les ont allumés avec des grenades à thermite. Après avoir perdu leur soutien d'infanterie, trois chars allemands se sont cachés dans les décombres et ont fait le mort, se contentant d'attendre le jour avant de reprendre l'attaque. Plus à l'est, tout au long de la nuit, les Allemands envoyèrent des hommes et des blindés dans les bois en vue d'un assaut général à l'aube.

A 07h00, avec un épais brouillard et de la fumée obscurcissant le champ de bataille, les Allemands ont de nouveau fait une sortie, un lourd barrage d'artillerie et de roquettes précédant leur avance. Près de Lausdell, les hommes de McKinley, nourris et réapprovisionnés pendant la nuit, se sont préparés à relever le défi. Ils n'ont pas eu à attendre longtemps & bientôt, des centaines de SS Panzergrenadiers soutenus par des chars émergeaient du brouillard. Laissant passer la première vague d'armures, les GIs sortirent de leurs terriers et engageèrent l'infanterie ennemie avec n'importe quelle arme à portée de main, des fusils, des couteaux et même des pelles. "Un homme a tenté d'arrêter un char en coinçant son fusil entre les taquets de sa chenille", a rappelé un témoin oculaire. Les équipes de Bazooka se sont glissées jusqu'à l'armure lente et ont assommé plusieurs tirs d'armes légères, éliminant tout membre d'équipage qui tentait de s'échapper. L'excellent tir de l'artillerie américaine a finalement interrompu l'attaque sauvage, mais les Allemands déterminés n'avaient pas fini. A 08h30, après s'être regroupés dans les bois, ils sont revenus encore plus nombreux. Cette fois, même avec les tirs d'artillerie mortels sur la cible, les GI autour de Lausdell ont été incapables d'endiguer la marée allemande. Plusieurs chars ont percé, suivis de près par l'infanterie allemande, tous deux dirigés vers le chaudron qu'étaient les Twin Villages.

Au cours de la nuit, McKinley avait appris que ses hommes seraient retirés dès que le 38e d'infanterie 2e bataillon aurait établi sa défense, mais les Allemands ont frappé avant que les hommes de McKinley ne puissent se retirer. Par radio, McKinley a dit au colonel Boos qu'il ne pouvait pas se désengager à moins de trouver un soutien de char ou de chasseur de chars. Soudain, comme au bon moment, quatre Sherman sont apparus au carrefour de Baracken. Lorsqu'on lui a demandé s'il voulait se battre, le commandant du peloton de chars a crié haut et fort : « Enfer, oui ! » Les Shermans sont intervenus rapidement, tirant sur les blindés ennemis entre les lignes de front et Rocherath. En succession rapide, ils représentaient quatre chars allemands assommés. Le retrait prévu a commencé peu après midi avec le soutien rapproché des Sherman, alors que l'artillerie américaine s'est de nouveau montrée à la hauteur et a empêché toute ingérence de l'infanterie ennemie. Derniers du CP, McKinley et son officier des opérations ont couru, tête baissée, vers le carrefour de Baracken, et alors qu'ils fuyaient, ils ont entendu des Allemands crier derrière eux, exigeant la reddition de leur unité.

Un peu plus d'un jour plus tôt, 600 hommes étaient entrés à Lausdell et seuls 217 en sont sortis. La magnifique position de McKinley et de ses hommes était un point culminant rarement vu au combat. « Vous avez sauvé mon régiment », lui a dit Boos.

À Krinkelt, les hommes du 1er bataillon de Mildren ont combattu des chars pratiquement à mains nues toute la matinée. Mildren avait essayé plus d'une fois d'obtenir l'aide de Boos à Rocherath, mais en vain. Au fur et à mesure que la matinée avançait et que d'autres panzers apparaissaient, Mildren ordonna à un membre de son personnel d'appeler à nouveau le CP pour un soutien blindé. En peu de temps, un officier subalterne était à la radio en train de parler avec Boos. ‘Monsieur, nous devons avoir des TD [tank destroyers]. Nous sommes envahis par les chars Jerry. Calmement, Boos a demandé : « Combien de chars ? Et à quel point sont-ils proches de vous ? À ce moment-là, l'un des chars allemands a rugi à l'extérieur du CP de Mildren, secouant la maison jusqu'à ses fondations. Le jeune officier a alors répondu : « Eh bien, colonel, si je montais au deuxième étage, je pourrais pisser par la fenêtre et en frapper au moins six ».

Les combats acharnés se sont poursuivis sans interruption toute la journée. Des combats d'infanterie et de chars firent rage dans les villages. Les rues et les ruelles des deux étaient remplies de chars détruits et en feu. Des corps de morts américains et allemands jonchaient un peu partout, figés dans des positions grotesques que seule la mort violente peut façonner. Des hommes ont été capturés, se sont échappés et ont été repris. Pendant des heures, GI et grenadiers se sont battus, séparés seulement par une route étroite. La nouvelle que les SS avaient assassiné des prisonniers et blessé à la baïonnette s'est répandue comme une traînée de poudre dans les rangs américains et alors que la bataille pour Krinkelt et Rocherath se poursuivait, ils n'ont ni donné ni prévu de quartier.

Près du CP de Mildren à Krinkelt, un char Tigre faisait des ravages. Le lieutenant Jesse Morrow, officier des communications de Mildren, a regardé le monstre de 60 tonnes rouler sur une jeep, l'aplatissant. Saisissant un bazooka qui avait été jeté de la jeep, Morrow a visé l'arrière du char et a tiré. Le char roula un peu, incontrôlable, puis s'enfonça dans une maison. Un membre d'équipage a sorti sa tête de la trappe supérieure et Morrow a tiré son .45 sur lui jusqu'à ce qu'il soit vide. A ce moment, une seconde jeep s'avança vers le jeune officier. Repérant un autre bazooka dans le véhicule, il a arrêté le conducteur, a saisi l'arme et a sauté au coin de la rue, prêt à tirer. Puis il se figea. Il regardait directement dans le canon du char. Le mitrailleur du char a tiré et la commotion de l'obus qui a explosé derrière lui a fait perdre connaissance à Morrow.

En revenant, Morrow vit que le char était une carcasse fumante. Il a rampé jusqu'au CP où Mildren, qui avait regardé toute la scène se dérouler, ne pouvait pas croire que Morrow était toujours en vie, mais pas indemne. La cartouche de 88 mm du Tiger avait effleuré le cou de Morrow lors de son passage, et il saignait abondamment. Mildren a ordonné son évacuation immédiate vers un hôpital de campagne. Alors qu'il était chargé dans une ambulance, Morrow remarqua trois prisonniers allemands gravement brûlés. Un médecin lui a dit : « Ces types étaient dans le tank qui vous a tiré dessus. Un GI a lancé une bombe à thermite dans la tourelle. » Souriant au jeune officier américain, l'un des Allemands a demandé : « Avez-vous une cigarette ? Cigarette ?’ Morrow essaya de se lever. Mais avec ses doigts toujours agrippés à l'Allemand, il tomba en arrière, inconscient.

Le plan de retrait des Villages Jumeaux avait été finalisé au petit matin du 19 décembre. C'était simple : les unités seraient retirées de gauche à droite, ou du nord au sud. Le général Robertson a encouragé les officiers qui dirigeaient réellement les hommes à ne pas utiliser le mot "retrait". Les hommes "marcheraient, ne courraient pas". Vers 1330, le colonel Boos ordonna de détruire tout l'équipement qui ne pouvait pas être transporté hors des villages. Les Allemands, toujours peu disposés à abandonner, attaquent toute la journée, mais pas à l'échelle des jours précédents. Cela était en partie dû au fait que la 12e SS Panzer Division avait reçu l'ordre de faire un détour vers le sud et de contourner le goulot d'étranglement, et de continuer vers son objectif final sur les rives de la Meuse.

À partir de 17 h 30, le 395th RCT se replia de ses positions autour du carrefour de Baracken, se retirant le long d'un sentier marécageux en direction d'Elsenborn. Le 2e bataillon du 38e d'infanterie était le suivant, suivi du 1er bataillon de Mildren. Peu de temps après, la majorité des troupes américaines étaient parties, hors du charnier qu'étaient devenus les Twin Villages. Une arrière-garde composée d'infanterie, du génie et de quelques chasseurs de chars a maintenu ouverte la porte de derrière de Wirtzfeld jusqu'au petit matin du 20 décembre.

Après trois jours longs et difficiles de combat pratiquement ininterrompu (sept jours pour la majeure partie de la 2e division), la phase initiale de la bataille autour de la crête d'Elsenborn était terminée. Bien que certaines unités aient perdu jusqu'à 80 pour cent de leur force de combat, le dos de l'offensive allemande dans les Ardennes a été effectivement brisé dans les villages jumeaux. Les efforts continus des 2e et 99e divisions, de concert avec la 1re division au sud et la 78e division au nord, près de la crête d'Elsenborn, mettraient fin à tous les espoirs allemands d'une conquête réussie de la Meuse, puis du port belge vital. d'Anvers.

Cet article a été écrit par Ralph E. Hersko, Jr. et initialement publié dans le numéro de novembre 1998 de La Seconde Guerre mondiale.


Objecteurs de conscience et pacifistes

Mettre fin à toutes les guerres : une histoire de loyauté et de rébellion, 1914-1918 par Adam Hochschild (2011 ISBN 978-0547750316) - Une admirable tentative d'intégrer l'histoire des objecteurs, des résistants, des pacifistes et autres dans le tableau déjà bien établi de l'histoire de la guerre. C'est un travail moins qu'objectif, c'est un euphémisme. Le ton est souvent celui de l'indignation plutôt que celui de la présentation impartiale des faits. Pourtant, la guerre semble faire ressortir cela chez les gens d'une manière que d'autres ne font pas, ce n'est donc pas une caractéristique surprenante. C'est toujours un bon début, bien que largement concentré sur la Grande-Bretagne et les colonies britanniques.

Conscience : deux soldats, deux pacifistes, une famille par Louisa Thomas (2011 ISBN 978-0143120995) - Thomas examine les tensions impliquées dans les décisions de non-combattant sur le front intérieur américain, avec un accent particulier sur son arrière-grand-père, Norman Thomas, qui a refusé de se battre à un moment où deux de ses frères avait choisi autrement. Plus une méditation qu'un livre d'histoire pur et simple, mais toujours assez intéressant.

La Belle et la Douleur par Peter Englund (2011 ISBN 978-0307593863) - Une histoire narrative fascinante qui contient une vingtaine de récits entrelacés de la guerre sous divers angles, dont beaucoup sur le front intérieur. Il est plus résolument international que les deux autres livres que j'ai mentionnés et se concentre sur une variété de cas différents (pas tous strictement pertinents pour le titre ci-dessus).


Photographies d'époque - Troupes

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Arrivée du convoi anglo-indien à Shaiba (GWS) Troupes indiennes dans le golfe Persique (GWS)
Royal Engineers pose un télégraphe de campagne (GWS) Les Scottish Rifles reviennent fatigués des tranchées (GWS)
Fusils à cheval sud-africains derrière des barricades de pierre et de broussailles (GWS) 2e bataillon écossais du Transvaal à Pretoria (GWS)
1st South African Mounted Rifles à Cape Town (GWS) Tenue sans fil utilisée dans la campagne du général Botha (GWS)
Officiers de la Rand Light Infantry (GWS) Bureau d'état-major de la 11e division française (GWS)
Soldats belges en uniforme kaki (GWS) 206e Régiment français avec leurs couleurs à mesure qu'ils avancent (GWS)
Mobilisation de l'infanterie italienne, 1915 (GWS) Dans la région d'Isonzo : mise en place des sections de secours italiennes (GWS)
Un officier Bersaglieri (GWS) Infanterie italienne en action (GWS)
Avec le 81e régiment italien, l'un des premiers à franchir l'Isonzo (GWS) Les troupes françaises célèbrent la Saint-Crépin en France (GWS)
Soldats allemands tirant leurs rations à Spandau (GWS) Soldats français de retour d'une journée aux champs (GWS)
Réunion sportive organisée des équipages français de mitrailleuses (GWS) Les Terre-Neuviens s'habituent à la trousse de service extérieur (GWS)
Terre-Neuviens lors d'une parade d'inspection (GWS) Section d'une colonne de munitions Terre-Neuviens (GWS)
Servir des fusils aux Terre-Neuviens dans les rangs (GWS) Personnel de signalisation de la formation Newfoundlers en Angleterre (GWS)
Les réserves de volontaires dans l'Essex (GWS) Yeomanry britannique en formation (GWS)
Soldats britanniques et français portant de nouveaux casques en acier (GWS) Infanterie française portant de nouveaux casques d'acier (GWS)
Un soldat de Moscou (GWS) Troupes de secours écossaises en route vers la ligne de front (GWS)
Soldats britanniques quittant leurs cantonnements en France (GWS) Soldat britannique portant un casque en acier (GWS)
Un régiment de cavalerie indienne en marche dans le nord de la France (GWS) Les troupes britanniques revenant des tranchées de Gallipoli (GWS)
Cosaques (GWS) Troupes arméniennes près de Van (GWS)
Les troupes russes en Pologne profitent du thé en plein air (GWS) La Royal Naval Division à Gallipoli (GWS)
Groupe d'Anatoliens recrutés par les forces turques à Gallipoli (GWS) Des soldats britanniques blessés à Gallipoli embarquant pour un hôpital (GWS)
Soldats sénégalais ayant combattu dans la campagne des Dardanelles (GWS) Les troupes françaises en route pour les Dardanelles (GWS)
Infanterie allemande en marche en 1914 (GWS) Hommes d'une batterie de montagne indienne sur Walker's Ridge, Gallipoli (GWS)
Territoires de Londres en 1914 (GWS) Marines allemands en uniformes turcs à Gallipoli (GWS)

samedi 22 août 2009 Michael Duffy

Les Stormtroopers comprenaient des troupes d'assaut allemandes spécialement entraînées utilisées en 1918.

- Le saviez-vous?


Après la guerre

Allenby est nommé maréchal en 1919 et reste au Moyen-Orient en tant que haut-commissaire pour l'Égypte et le Soudan jusqu'en 1925.

Il était souvent brusque avec ses subordonnés et pointilleux sur la présentation et la discipline. Combinés à sa stature physique, ces traits ont conduit les gens à le surnommer «Le taureau».

Néanmoins, il peut être considéré comme l'un des commandants de guerre les plus performants, utilisant des stratégies en Palestine qu'il a développées à partir de ses expériences en Afrique du Sud et sur le front occidental.

Son leadership à Megiddo en particulier, avec sa série de manœuvres habiles et son utilisation d'avions, d'artillerie, d'infanterie et de cavalerie, est considéré par certains comme un précurseur de la tactique allemande « Blitzkrieg » de 1939-41.


Voir la vidéo: USA üksus harjutas kaitseväe keskpolügoonil (Juillet 2022).


Commentaires:

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